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Télescope spatial James Webb – La NASA a franchi une première étape importante.

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La NASA a accompli une première tâche essentielle sur le télescope spatial James Webb, lancé le 25 décembre, à savoir déployer et tendre ses panneaux de la taille d’un court de tennis.

Les cinq panneaux ont été fixés mardi après un jour et demi, soit environ la moitié du temps initialement prévu.

Le JWST, qui pèse 7 tonnes, est si grand que son pare-soleil et son miroir principal ont dû être repliés pour le lancement. Le bouclier mesure 21 mètres sur 14 mètres. Les miroirs doivent être publiés ce week-end.

Illustration de la NASA

Le télescope spatial James Webb a été lancé à bord de la fusée Ariane 5 depuis le port spatial européen de Kourou en Guyane française.

Le JWST est un projet commun développé par la NASA et les agences spatiales européenne et canadienne. Des équipes travaillent sur ce projet depuis plus de deux décennies.

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Il s’agit du successeur du télescope Hubble, dont le coût s’élève à 10 milliards de dollars. Lancé en 1990, le télescope Hubble a donné aux scientifiques des images spectaculaires de l’univers, et bien qu’il ait subi quelques réparations, il a continué à fonctionner et à se montrer extrêmement efficace.

Le télescope James Webb est considéré comme robuste, construit pour résister aux chocs et aux bruits violents. Il est 100 fois plus puissant que Hubble.

Il a été conçu pour faire des observations plus profondes dans l’univers que son prédécesseur. Son objectif est d’observer les premières étoiles apparues dans le cosmos.

Avec son aide, les scientifiques espèrent pouvoir étudier l’atmosphère de planètes lointaines, dans l’espoir de détecter des signes de vie. Le JWST se trouvera à 1,5 million de kilomètres de la Terre.

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« Des milliers d’ingénieurs et des centaines de scientifiques ont travaillé pour faire de Webb une réalité, ainsi que 300 universités, organisations et entreprises dans 29 États américains et 14 pays », explique la NASA.

Le télescope spatial de nouvelle génération a été rebaptisé télescope James Webb en 2002 en hommage à James Edwin Webb (1906 – 1992), un fonctionnaire du gouvernement américain qui a été sous-secrétaire d’État de 1949 à 1952. Il a été le deuxième administrateur de la NASA de 1961 à 1968. Webb a supervisé les premières missions habitées dans le cadre des programmes Mercury et Gemini.

Le JWST a encore plus de la moitié de la distance à parcourir jusqu’à sa destination.

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