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Tactique de guerre russe contre les Juifs ukrainiens pendant la Première Guerre mondiale : « Votre rabbin a été pris en otage ».

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Lorsqu’ils ont envahi certaines parties de la Pologne et de l’Ukraine en 1914, lors de la Première Guerre mondiale, les Russes ont eu recours à des méthodes telles que l’enlèvement de chefs religieux ou de citoyens éminents et la déportation forcée de la population vers des régions éloignées de la Russie.

Les soldats russes préféraient souvent prendre des otages plutôt que de tuer ou de procéder à des déportations, choisissant la tactique de l’enlèvement des chefs de communauté et des hommes d’affaires pour s’assurer la loyauté souhaitée de la population locale.

« Votre rabbin a été kidnappé. Si nous continuons à entendre que les Juifs ont parlé aux Allemands, nous le pendrons », se souvient un habitant de la ville polonaise de Myszyniec qui se souvient des menaces des Russes. Deux jours plus tard, les ordres changent : tous les Juifs de la ville doivent être expulsés par la force, à quelques exceptions près, comme les personnes âgées de plus de 90 ans. Bien que les décisions soient souvent prises par les commandants sur le champ de bataille, des méthodes similaires ont été observées dans toutes les zones de conflit.

Lorsque les Russes ont conquis la capitale de la Bucovine, Tchernivtsi, ils ont demandé au maire juif de la ville, Salo Weisselberger, de livrer des citoyens éminents comme otages. Après avoir refusé, affirmant qu’il n’avait de contrôle que sur lui-même, il a été envoyé en Sibérie, où il est resté après la reprise de la ville par les forces austro-hongroises. Il ne rentre chez lui qu’après un échange de prisonniers, au cours duquel il est également fait chevalier par l’empereur autrichien François-Joseph.

La Bucovine et la Galicie voisine – régions multiethniques situées le long des frontières actuelles de la Pologne, de l’Ukraine et de la Roumanie – ont connu des combats particulièrement violents pendant la Première Guerre mondiale. Hauts lieux de la culture ukrainienne, les habitants ukrainiens de ces régions étaient accusés par les Austro-Hongrois d’être pro-russes, tandis que les Russes, de leur côté, supprimaient les éléments nationalistes par des emprisonnements, des expulsions et des meurtres.

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Dans ce contexte d’antisémitisme profondément ancré, de méfiance et d’intérêts géopolitiques, les accusations de trahison et de déloyauté à l’encontre des Juifs ont persisté en Europe. La réalité sur le terrain, cependant, était beaucoup moins claire et prévisible, car les Juifs ont servi et se sont sacrifiés dans tous les camps – des centaines de milliers de Juifs ont servi dans les armées de la , de l’Autriche et des États-Unis, ainsi que d’autres nations engagées dans le conflit.

Mais c’est la population civile qui a le plus souffert aux mains des commandants russes qui ont souvent expulsé les Juifs de leurs villes et de leurs maisons simplement en raison de leur appartenance commune. En exil forcé, ils n’étaient pas autorisés à emporter leurs biens. Bien que des statistiques complètes ne soient pas disponibles, les historiens estiment qu’entre 500 000 et un million de Juifs de l’Empire russe ont été expulsés de force de leurs communautés.

En 1915, un exilé de la ville polonaise de Skierniewice a témoigné de son expérience :

« Ils ne nous ont pas permis de laisser derrière nous même les malades ou les femmes en travail. Seuls les boulangers, les forgerons et quelques entrepreneurs pouvaient rester, mais ils ne voulaient pas, et étaient prêts à partir avec nous.

Les Polonais n’ont même pas attendu le départ des Juifs pour commencer à piller nos maisons et nos magasins. Ils n’ont rencontré aucune résistance ; les Juifs étaient, bien sûr, impuissants…

C’était le jour du sabbat ; pourtant, les rabbins ont dit que nous étions autorisés à souder des enfants, des vieillards frêles et des femmes en travail dans des wagons que nous louions à des prix inimaginables. Nous avons pris la loi en main et, au milieu des cris sauvages des Polonais et des soldats, nous avons quitté la ville en silence, accablés de désespoir. Même les enfants ont pleuré avec nous.

Le pire de l’expérience, cependant, c’est que nous avons été rejoints sur la route par de nouveaux groupes de Juifs qui avaient l’air encore plus pitoyables que nous.

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Aussi longtemps que le jour était long, nous rampions sur les mauvaises routes. De longues lignes de soldats russes avançaient à côté de nous. Ils arrivaient pour « sauver » le pays tombé aux mains de l’ennemi, et ce sont ces sauveurs qui nous ont fait endurer les pires souffrances. Partout où elles allaient, les troupes russes étaient accompagnées d’une foule de Polonais, hommes, femmes et enfants, qui nous montraient du doigt en criant : ‘Voilà les traîtres!’… ‘Allez en Palestine, vous les Juifs qui avez été accusés’, nous criaient-ils avec mépris. »

Les récits de cette année-là décrivent des déportations forcées vers des régions reculées de Russie, dans l’Oural et en Sibérie, les habitants étant emmenés en train – la plupart étaient des Juifs ukrainiens, des Lituaniens et d’autres « habitants des zones de guerre ». Les wagons sont remplis à ras bord de personnes empilées les unes sur les autres – femmes, enfants, personnes âgées, malades sont entassés et envoyés pour un long et épuisant voyage, dépourvu de toute condition humaine.

Les prisonniers étaient traités comme des marchandises après avoir été comptés et enregistrés dans les documents d’expédition, dit l’exilé cité ci-dessus dans son témoignage.

Si certains ont été envoyés à l’Est, des milliers de réfugiés se sont retrouvés dans diverses capitales et grandes villes d’Europe, à Vienne et à Varsovie, où des milliers de réfugiés entraient quotidiennement et étaient logés dans des bâtiments publics.

Selon l’historien autrichien Peter Gatrell, pendant des décennies, la seule référence aux déplacements massifs de la population juive était une entrée dans une encyclopédie soviétique les décrivant comme « les bacchanales de la migration forcée » (Abram Kirzhnits).

Garre note que si les Juifs en particulier ont souffert d’un antisémitisme généralisé, la migration forcée a touché aussi bien les Polonais que les Juifs, les Lettons, les Lituaniens, les Biélorusses et les Ukrainiens – pris entre deux feux après avoir été ciblés pour un prétendu manque de loyauté envers l’empire.

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