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Opération de sauvetage de neuf lions à Odessa. Comment les animaux sont-ils arrivés au zoo de Târgu-Mureș ?

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Neuf lions d’Ukraine sont arrivés au zoo de Târgu-Mureș après un voyage de 72 heures depuis Odessa, la ville attaquée par les forces d’invasion, rapporte The Guardian.

Lionel de Lange, coordinateur de l’opération de sauvetage, a déclaré à The Guardian que le sauvetage de la faune sauvage dans des conditions dangereuses en Ukraine présentait de nouveaux défis. De Lange vit en Ukraine depuis 2014, sauvant des ours, des loups et des lions de conditions dangereuses par le biais de l’organisation Warriors of Wildlife.

Les 13 personnes qui ont participé à l’opération de sauvetage du lion se sont retrouvées à minuit sur le parking d’un hôtel de la ville de Suceava, à une cinquantaine de kilomètres de la frontière ukrainienne, rapporte The Guardian.

« Cela semble très inquiétant », déclare Lionel de Lange, le propriétaire d’un parc animalier en Afrique du Sud qui a dirigé l’opération : « C’est la première fois que nous nous sommes rencontrés et que nous sommes partis. Cinq minutes plus tard, notre premier véhicule est tombé en panne. »

Au départ, leur destination était un zoo de la ville d’Odessa, un voyage de huit heures à travers le pays déchiré par la guerre, où les neuf lions seraient laissés sans nourriture.

L’Ukraine abrite un grand nombre d’animaux exotiques détenus dans des zoos privés ou des zones touristiques. L’invasion russe, qui a déplacé plus de 14 millions de personnes, dont sept millions ont fui l’Ukraine, a également incité plusieurs organisations de défense des animaux à secourir les animaux laissés sur place.

Avant que le véhicule ne tombe en panne, de Lange a dû modifier l’itinéraire prévu pour éviter les attaques russes. Il a donc décidé de passer par la Moldavie, demandant une nouvelle série de documents dans le cadre de la Convention sur le commerce international des espèces de faune et de flore sauvages menacées d’extinction (CITES) pour autoriser les déplacements transfrontaliers et un nouveau cycle de négociations avec la République de Moldavie et l’Ukraine pour obtenir une escorte policière.

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« Ce n’était pas pour nous protéger contre les Russes », dit de Lange, selon The Guardian. La police a été appelée à tirer sur les lions en cas d’accident.

« Juste au cas où quelque chose ne va pas, il faut avoir quelqu’un en attente qui peut gérer la sédation, avoir des armes à feu disponibles, en cas d’accident… parce que les autorités nous demandent toutes ces choses quand nous arrivons au point de frontière. Un lion ne les dérange pas beaucoup, nous l’avons déjà fait auparavant, mais neuf lions ont rendu tout le monde très prudent. »

L’équipe de sauvetage, composée de vétérans de l’armée britannique et d’un vétérinaire, est arrivée à Odessa à 16 heures lundi, trop tard pour mener à bien le processus de sédation et de chargement qui a duré sept heures. Le propriétaire du zoo a payé pour qu’ils passent la nuit dans un hôtel cinq étoiles en bord de mer, où les lumières ont été éteintes à 21 heures pour que les missiles russes ne puissent pas les localiser.

« C’était probablement la partie la plus étrange », dit de Lange. « Nous avons apprécié notre nourriture à la lumière de nos téléphones. »

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Le lendemain matin, les lions ont été mis sous sédatif, ont subi un examen médical et ont été vaccinés avant d’être chargés dans leurs caisses de voyage, où ils ont été réveillés avant de partir. Quatre caisses ont été chargées dans une camionnette conduite par le coordinateur des secours, quatre autres ont été placées dans un ancien camion militaire et une dans une ambulance modifiée.

Le voyage s’est déroulé en toute sécurité.

« C’est stressant dès le premier instant. Vous avez affaire à des animaux sauvages qui sont totalement imprévisibles, et vous ajoutez à cela l’élément du voyage. Vous pourriez être attaqué si les Russes décident de bombarder cette zone à cette heure de la matinée ou de la journée, donc il y a tellement de choses auxquelles vous pensez constamment. »

Selon M. de Lange, la partie la plus difficile de la mission a été de trouver un zoo en Roumanie capable d’accueillir neuf lions, dont le plus grand pesait 230 livres.

La ville de Târgu Mureș a accepté d’accueillir les lions jusqu’au 1er septembre, date à laquelle M. de Lange espère leur trouver un foyer permanent dans un sanctuaire américain.

« Tout le reste a été facile – trouver des véhicules, faire le trajet. Trouver un foyer temporaire pour les neuf lions, cela a été difficile », explique M. de Lange.

Le sauvetage des neuf lions était la responsabilité d’Animals Australia, qui a collecté des fonds pour couvrir la location des véhicules.

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