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L’extinction de la mégafaune glaciaire liée à la petite taille du cerveau

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Les scientifiques ont suggéré qu’un gros cerveau aidait les animaux à s’adapter rapidement à des conditions environnementales changeantes.

Des paléontologues israéliens et européens ont découvert que la fin de la période glaciaire a entraîné l’extinction principalement des mammifères dont le cerveau était relativement petit par rapport à leur masse corporelle totale. Cela explique peut-être la disparition de presque tous les représentants de la mégafaune glaciaire, écrivent les scientifiques dans un article de la revue Scientific Reports.

« Nous avons étudié la taille du cerveau d’environ trois cents espèces vivantes et cinq douzaines d’espèces éteintes de mammifères qui ont disparu à la fin de la période glaciaire. Nos calculs ont montré que la taille relative des cerveaux de l’ancien groupe de mammifères était environ 53 % plus grande que celle des animaux disparus, ce qui indique le rôle important de cette caractéristique de l’anatomie mammalienne dans l’extinction de la faune glaciaire », écrivent les chercheurs.

La dernière période glaciaire de l’histoire de la Terre a commencé il y a environ 2,6 millions d’années. Sa principale caractéristique – la superficie des glaciers et la température de la surface de la Terre sur toute sa longueur – n’était pas constante. Les glaciers avancent et reculent tous les quelques dizaines de milliers d’années à la suite de refroidissements et de réchauffements brusques. Le dernier « dégel » de ce type a commencé il y a environ 13 000 ans et se poursuit encore aujourd’hui.

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La fin de la période glaciaire s’est accompagnée de la disparition d’un grand nombre de plantes et d’animaux, dont les mammouths, les rhinocéros laineux et les paresseux géants, qui avaient auparavant connu de nombreux reculs et avancées glaciaires. Les scientifiques tentent depuis longtemps de comprendre pourquoi ces représentants de la flore et de la faune ont disparu, et quel rôle l’homme a pu jouer dans leur disparition.

Raisons de l’extinction de la mégafaune

Un groupe de paléontologues dirigé par le professeur Shai Meiri de l’université de Tel Aviv (Israël) s’est intéressé à la manière dont la taille relative des cerveaux des mammifères pouvait affecter la probabilité d’extinction de certains représentants de la mégafaune. Les scientifiques ont suggéré qu’un gros cerveau aidait les animaux à s’adapter rapidement à des conditions environnementales changeantes, notamment en évitant le contact avec les humains.

Sur la base de considérations similaires, les scientifiques ont calculé la taille du cerveau d’environ trois cents espèces de mammifères qui habitent aujourd’hui tous les continents de la Terre, ainsi que de cinq douzaines d’espèces de mégafaune et d’autres mammifères qui se sont éteints à la fin de la période glaciaire. Les paléontologues ont comparé ces données avec la taille du corps des animaux, puis avec la taille relative du cerveau des mammifères disparus et vivants.

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Leurs calculs ont montré que la probabilité d’extinction de tous les êtres vivants étudiés pouvait être déterminée très précisément par la taille de leur cerveau. En moyenne, tous les mammifères qui existent aujourd’hui ont un cerveau 53 % plus grand que celui des mammouths, des rhinocéros laineux, des chats à dents de sabre et d’autres mégafaunes qui se sont éteintes il y a 15 à 10 000 ans.

L’existence de ce schéma, selon le professeur Meiry et ses collègues, suggère que la flexibilité comportementale et la capacité à s’adapter rapidement à de nouvelles conditions environnementales ont joué un rôle clé dans la survie des animaux après la fin de la période glaciaire. D’autres études et calculs montreront quelle place l’homme a occupé dans ces processus évolutifs, ont conclu les scientifiques.

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