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Les restes fossilisés des premiers ancêtres de l’humanité sont beaucoup plus anciens que les chercheurs ne le pensaient à l’origine.

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Des restes fossilisés appartenant à certains des plus anciens ancêtres de l’humanité sont beaucoup plus anciens que ce que les scientifiques pensaient à l’origine, selon de nouvelles recherches, rapporte la BBC.

Les fossiles, dont un appartenant à une ancienne femme des cavernes connue sous le nom de « Mme Ples », sont enterrés depuis des millénaires dans les grottes sud-africaines connues sous le nom de « berceau de l’humanité ».

Les méthodes d’analyse modernes suggèrent désormais que ce groupe d’anciens humains a parcouru la terre il y a entre 3,4 et 3,7 millions d’années.

Cette nouvelle chronologie pourrait bouleverser les conceptions courantes de l’évolution humaine.

Cela signifie qu’il existe désormais plusieurs voies possibles par lesquelles nos ancêtres auraient pu évoluer vers les premiers humains.

Pendant des années, les scientifiques ont cru que l’espèce Australopithecus africanus, dont les fossiles ont été découverts dans les grottes de Sterkfontein près de Johannesburg, aurait moins de 2,6 millions d’années.

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La plupart des restes humains anciens ont été trouvés dans le complexe souterrain, notamment le crâne presque complet découvert en 1947, appartenant à une femme des cavernes surnommée Mme Ples.

Selon le Smithsonian Museum, cette espèce – qui marchait sur deux jambes – était beaucoup plus petite que l’homme moderne. Les mâles mesuraient en moyenne 138 cm et les femelles 115 cm.

De nouvelles techniques de datation suggèrent que « Mme Ples » et d’autres découvertes autour d’elle sont en fait un million d’années plus anciennes qu’on ne le pensait.

Les chercheurs sont parvenus à ces dates en analysant les sédiments autour des fossiles pour déterminer les niveaux d’un isotope rare créé lorsque les roches ont été exposées aux rayons cosmiques.

Auparavant, les hominidés Australopithecus africanus étaient considérés par les scientifiques comme trop jeunes pour avoir évolué vers le genre homo, nos ancêtres, qui parcouraient déjà la terre il y a environ 2,2 millions d’années.

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Ces résultats suggèrent maintenant qu’ils ont eu un autre million d’années pour faire ce saut évolutif – ce qui permet d’émettre l’hypothèse que Mme Ples et l’espèce à laquelle elle appartenait étaient les ancêtres des premiers humains.

L’espèce a donc existé sur Terre en même temps que le singe connu sous le nom de Lucy, dont les restes vieux de 3,2 millions d’années, appartenant à Australopithecus afarensis d’Afrique, ont longtemps été considérés comme l’espèce qui a donné naissance aux premiers humains.

Selon les scientifiques, la chronologie actualisée signifie que les deux espèces ont pu interagir et s’accoupler, ce qui complique notre vision de l’origine de l’homme et suggère que l’évolution n’a peut-être pas été aussi simple.

Cela signifie que notre arbre généalogique ressemble « plutôt à un buisson », a déclaré le chercheur français Laurent Bruxelles, qui a participé à l’étude.

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