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Les personnes âgées en bonne santé présentent un meilleur bien-être mental mais une moins bonne cognition que les adultes plus jeunes.

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Les jeunes et les personnes âgées pourraient apprendre une chose ou deux les uns des autres, du moins en ce qui concerne la santé mentale et la cognition.

Dans une nouvelle étude, publiée le 12 septembre 2022 dans la revue Psychologie et vieillissementdes chercheurs de l’école de médecine de l’université de à San Diego ont découvert que les adultes âgés en bonne santé présentent un plus grand bien-être mental mais de moins bonnes performances cognitives que les adultes plus jeunes. Les mécanismes neuronaux sous-jacents pourraient inspirer de nouvelles interventions visant à promouvoir le bon fonctionnement du cerveau.

Nous voulions mieux comprendre l’interaction entre la cognition et la santé mentale à travers le vieillissement, et savoir si elles reposent sur l’activation de zones cérébrales similaires ou différentes. »

Jyoti Mishra, PhD, auteur principal, directeur des NEATLabs et professeur associé de psychiatrie à la faculté de médecine de l’UC San Diego.

L’étude a porté sur 62 jeunes adultes en bonne santé âgés d’une vingtaine d’années et 54 adultes âgés de plus de 60 ans en bonne santé. Les chercheurs ont évalué la santé mentale des participants en étudiant les symptômes d’anxiété, de dépression, de solitude et de bien-être mental général. Les participants ont également effectué plusieurs tâches exigeantes sur le plan cognitif, tandis que leur activité cérébrale était mesurée par électroencéphalographie (EEG).

Les résultats ont montré que les symptômes d’anxiété, de dépression et de solitude étaient nettement moins bons chez les jeunes et que le bien-être mental était meilleur chez les adultes plus âgés. Pourtant, en ce qui concerne la cognition, la performance des tâches était significativement plus faible chez les adultes plus âgés.

Les enregistrements EEG ont révélé que pendant les tâches, les adultes plus âgés ont montré une plus grande activité dans les parties antérieures du réseau du mode par défaut du cerveau. Ce groupe de zones cérébrales est généralement actif lorsqu’une personne rumine, rêvasse ou vagabonde, et est généralement supprimé lors de tâches orientées vers un objectif.

« Le réseau de mode par défaut est utile dans d’autres contextes, car il nous aide à traiter le passé et à imaginer l’avenir, mais il nous distrait lorsque nous essayons de nous concentrer sur le présent pour accomplir une tâche exigeante avec rapidité et précision », a déclaré Mishra.

Alors que le réseau du mode par défaut semblait interférer avec la cognition, plusieurs autres zones du cerveau semblaient l’améliorer. Une meilleure performance dans les tâches chez les jeunes adultes était associée à une plus grande activité dans le cortex préfrontal dorsolatéral, qui fait partie du système de contrôle exécutif du cerveau. En revanche, chez les adultes plus âgés, ceux qui avaient de meilleures performances cognitives présentaient une plus grande activité dans le cortex frontal inférieur, une zone qui aide à guider l’attention et à éviter les distractions.

Le cortex préfrontal dorsolatéral étant connu pour se dégrader avec le vieillissement, les chercheurs suggèrent que l’activité accrue du cortex frontal inférieur pourrait être un moyen pour les adultes plus âgés de compenser pendant ces tâches.

L’équipe étudie maintenant des interventions thérapeutiques visant à renforcer ces réseaux frontaux, comme des méthodes de stimulation cérébrale, tout en supprimant le réseau du mode par défaut par la méditation de pleine conscience ou d’autres pratiques qui orientent les individus vers le présent.

« Ces résultats pourraient fournir de nouveaux marqueurs neurologiques permettant de surveiller et d’atténuer le déclin cognitif au cours du vieillissement, tout en préservant le bien-être », a déclaré Mishra.

L’étude pourrait également inspirer de nouvelles façons d’aborder la santé mentale des jeunes adultes. « Nous avons tendance à penser que les jeunes d’une vingtaine d’années sont au sommet de leurs performances cognitives, mais c’est aussi une période très stressante de leur vie. En matière de bien-être mental, il y a peut-être des leçons à tirer des adultes plus âgés et de leur cerveau », a déclaré Mishra.

Source :

Référence du journal :

Grennan, G., et al. (2022) Mécanismes neuronaux dissociables de la cognition et du bien-être chez les jeunes par rapport au vieillissement sain. Psychologie et vieillissement. doi.org/10.1037/pag0000710.

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