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Les missionnaires chrétiens se tournent vers l’Évangile du bitcoin en Amérique latine

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Par un après-midi de printemps au Guatemala, j’ai observé Patrick Melder, un missionnaire de 55 ans, trouver un converti potentiel. Il a commencé son discours avec la cadence d’un vendeur expérimenté.

« Nous sommes ici pour parler de  », a déclaré Melder, qui portait un chapeau Panama kaki acheté à New York, une montre et un sac en bandoulière sur lequel était brodé « Guatemala Bitcoin ».

Juana Antonio Coc a écouté le traducteur de Melder avec scepticisme. Il lui demandait instamment d’accepter les bitcoins comme moyen de paiement dans sa petite entreprise. tiendaqui vend de l’alcool, des glaces et des lignes de pêche à Panajachel, une destination de vacances bordée par un lac d’un bleu profond et quatre volcans menaçants. « Je ne suis pas douée pour la technologie », dit-elle en espagnol.

Melder, blanc et nerveux avec des cheveux poivre et sel coupés court, n’a pas été découragé. « Vous avez un . Je l’ai vu. C’est tout ce dont vous avez besoin. Je vais vous donner des bitcoins gratuits tout de suite », a-t-il amadoué Coc, qui portait une veste de couleur rose. trajeune robe traditionnelle maya. Périodiquement, des clients qui voulaient des bières ou des sucettes glacées parfumées à la pastèque interrompaient Melder. « Elle obtiendra 146% par an », a-t-il dit à un moment donné à son traducteur, faisant référence à la croissance annuelle moyenne du bitcoin depuis 2009.

Deux jours plus tôt, le prix du bitcoin avait chuté de plus de 20 %. Les investisseurs étaient soudainement à court de millions de dollars, et la capitalisation boursière mondiale de toutes les crypto-monnaies avait perdu près de deux mille milliards de dollars depuis son pic de novembre 2021. Pourquoi Melder, un chirurgien ORL à la retraite d’Atlanta, essayait-il de persuader un petit commerçant d’un autre hémisphère d’utiliser une crypto-monnaie volatile dont la valeur s’effondrait ?

La réponse, tout simplement, est la foi. Chrétien évangélique qui a prêché l’Évangile sur quatre continents, M. Melder croit que le bitcoin est une « vérité objective ». Comme la seconde venue du Christ, la domination finale du bitcoin est inévitable, dit-il. Depuis novembre 2021, il s’est rendu plusieurs fois à Panajachel pour persuader les entreprises d’accepter les bitcoins, éduquer les enfants sur la crypto-monnaie et encourager les habitants à l’exploiter.

« Dans un avenir pas si lointain, ceux qui ont adopté le bitcoin tôt seront immensément riches », écrit-il dans son livre autoédité, L’argument chrétien en faveur du bitcoin.

La foi inébranlable de Melder dans le bitcoin n’est pas unique. Les maximalistes du bitcoin, ou ceux qui croient que le bitcoin est la seule vraie crypto-monnaie, ont continué à acheter et à vendre du bitcoin malgré sa récente baisse. D’autres missionnaires du bitcoin, devenus chrétiens, répandent également la bonne parole de la auprès des pauvres du monde entier. Profondément attachés à la fois au bitcoin et à Dieu, Melder et ses semblables brouillent les frontières entre la foi en la technologie et la foi en Dieu. Alors que je le suivais dans les rues de Panajachel au printemps dernier, il m’a dit qu’il ne voyait pas beaucoup de distance entre les deux.

« Le bitcoin a tous les attributs de la religion », m’a-t-il dit. « Sans aucun doute. »

Missionnaire chrétien expérimenté, Melder affirme que les techniques qu’il utilise pour répandre la croyance au bitcoin – enseigner aux enfants, promettre des richesses, frapper à la porte – sont similaires à ce que les chrétiens font lorsqu’ils diffusent l’Évangile. « L’évangélisation du bitcoin n’est pas différente de l’évangélisation chrétienne », m’a-t-il dit. « C’est la même chose ».

Et il reconnaît que la croyance au bitcoin et la croyance en dieu ne sont pas aussi éloignées qu’elles le semblent. « Le bitcoin est une religion, » affirme-t-il carrément dans le premier chapitre de La philosophie du bitcoin et de la religionun autre livre qu’il a auto-publié.

Il n’est peut-être pas loin. Comme dans le christianisme, il y a un prophète : Satoshi Nakamoto, le fondateur anonyme du Bitcoin. Il y a un texte sacré : le livre blanc de Nakamoto, un plan pour la crypto-monnaie. Et il y a des croyants purs et durs. « Comme toutes les religions, ceux qui font l’expérience du bitcoin font l’expérience du transcendant », écrit Melder.

Patrick Melder, un missionnaire du bitcoin et un chrétien, au Guatemala. (Photo : Ben Weiss)Patrick Melder, un missionnaire bitcoin et un chrétien, au Guatemala. (Photo : Ben Weiss)

Avant de trouver le bitcoin, Melder a trouvé Dieu. Alors qu’il était en première année de lycée à Houston, un camarade de classe lui a parlé de la vie chrétienne après la mort et lui a fait  » peur « . « Je ne voulais pas aller en enfer », dit Melder. Il a donc rejoint une église fondamentaliste et a prêché l’Évangile dans les rues de Houston pendant les week-ends. Après avoir développé un net penchant libertaire, il est allé à l’université et à l’école de médecine. Une fois son internat terminé, il a accompagné des missions chrétiennes dans le sud-ouest de l’, puis à Kiev, en , et enfin au Guatemala. En 2012, lui et sa femme ont mis en place un camp artistique dans une école chrétienne privée de Panajachel. Au cours des six étés suivants, Melder et sa famille sont retournés à l’école pour enseigner l’art et profiter du « printemps éternel » de Panajachel, comme beaucoup appellent le climat doux de la ville.

Bientôt, Melder est devenu un évangéliste pour une autre cause – le bitcoin. Il a entendu parler de la crypto-monnaie pour la première fois en 2018, mais il n’est devenu un véritable croyant que fin 2020, lorsqu’il a découvert la communauté bitcoin de , écouté des podcasts sur le bitcoin et lu des livres sur le bitcoin. « J’étais stupéfait », a-t-il déclaré. Plus il apprenait, plus il pensait que le bitcoin avait le potentiel de « fournir des opportunités économiques sans créer de dépendance. »

C’est à cette époque que Melder a entendu parler pour la première fois de Bitcoin Beach dans la ville d’El Zonte, peut-être l’expérience la plus célèbre au monde en matière d’adoption communautaire de crypto-monnaies. Pendant des années, Michael Peterson, un chrétien évangélique californien de 47 ans, avait accueilli des missionnaires chrétiens dans une retraite à El Zonte, où lui et sa famille vivaient depuis des années. En 2019, dans le but d’aider les résidents, Peterson a obtenu un important don en bitcoins d’un donateur anonyme. Il n’y avait qu’une seule stipulation : que le don soit distribué en bitcoins, et non en dollars. Peterson a décidé de travailler avec les membres de la communauté d’El Zonte pour créer une économie circulaire en bitcoins, ou un marché où les gens achètent et vendent des biens avec des bitcoins. En bon publiciste, il a présenté son projet à El Zonte comme une grande réussite, et le président salvadorien s’en est inspiré pour annoncer que le pays serait le premier au monde à adopter le bitcoin comme monnaie légale. Alors que les journalistes, les amateurs de bitcoin et les voyageurs curieux affluaient à Bitcoin Beach, celle-ci est devenue une Mecque pour les adeptes des crypto-monnaies. La ville s’est également transformée en terrain d’entraînement pour ceux qui voulaient apprendre à effectuer des crypto-conversions ailleurs.

Panajachel, Guatemala (Photo : Ben Weiss)Panajachel, Guatemala (Photo : Ben Weiss)

Rich Swisher, un chrétien évangélique de 53 ans originaire de , a visité El Zonte après avoir fondé son propre projet de conversion en bitcoins. Ayant accompagné de nombreuses missions chrétiennes au Pérou, lui et Valentin Pompescu, un Roumain de 42 ans, ont décidé d’apporter le bitcoin aux communautés où ils avaient également exercé leur ministère. Ils ont baptisé leur initiative Motiv, qui, selon son site web, « donne du pouvoir aux personnes sans pouvoir et les émancipe de l’oppression en utilisant le bitcoin ».

Melder s’est également rendu à El Zonte pour présenter ses respects, puis il a lancé sa propre initiative dans la communauté de Panajachel, au bord du lac. Comme Peterson, il veut « bancariser les non bancarisés », c’est-à-dire donner à ceux qui n’ont pas de compte bancaire un moyen d’économiser de l’argent. Et il pense que le bitcoin est une couverture naturelle contre l’. « Le bitcoin est votre banque », m’a-t-il dit plus tard. En clin d’œil à Peterson, il a baptisé son projet le long du lac Atitlán, le lac le plus profond d’Amérique centrale, Lago Bitcoin, ou lac Bitcoin.

Lorsque j’ai suivi Melder pendant plus d’une semaine, je n’étais pas le seul à rejoindre sa mission bitcoin. Il y avait des podcasters guatémaltèques, un représentant d’une société d’exploitation minière de bitcoins qui aimait la viande rouge, un inventeur âgé du Texas, deux passionnés de bitcoins de Suisse et une famille – un père, sa fille adolescente et son ami, qui ont tous pris l’avion depuis Saint-Louis.

Pour Kate et Madaket, les adolescents de St. Louis, voyager au Guatemala pour la première fois était un plaisir à la fin de leur dernière année de lycée. Cependant, leur séjour à Panajachel n’était pas simplement des vacances. Ils sont venus pour animer un cours sur le bitcoin.

Le jour après que Melder ait parlé à Coc dans sa petite maison. tienda, nous avons rencontré les adolescents et Bill Whittaker, le père de Madaket. Vêtus de deux débardeurs noirs ornés d’un logo bitcoin orange, Kate et Madaket étaient « assez nerveux » avant le début du cours, m’ont-ils dit.

Quelques minutes plus tard, elles se sont assises derrière une table pliable en plastique devant une vingtaine d’élèves de l’école chrétienne privée où Melder et sa femme avaient organisé un camp artistique. « Nous sommes ici parce que nous aimons le bitcoin « , a commencé Kate, qui a été  » orange pilled « , ou convertie en bitcoiner, par le père de Madaket.

Par l’intermédiaire d’un traducteur, Kate et Madaket ont expliqué que, pour le projet de fin d’études de leur lycée, ils avaient remis à neuf des mineurs de bitcoins – les ordinateurs spécialement adaptés utilisés pour soutenir et faire fonctionner le réseau de bitcoins. Ils ont ensuite donné trois mineurs à Panajachel, un à l’Afrique du Sud et un autre au Zimbabwe. « La valeur du bitcoin va continuer à augmenter au fur et à mesure que nous vieillissons », a déclaré Madaket à la classe. « Donc, il faut s’y mettre tôt, pour pouvoir s’enrichir grâce à lui. »

Photo : Ben WeissPhoto : Ben Weiss

L’extraction minière distingue le projet de Melder à Panajachel de Bitcoin Beach, où les bitcoins s’écoulent depuis le don initial et débordent des portefeuilles. Les mineurs qui soutiennent le réseau bitcoin reçoivent la crypto-monnaie en échange du prêt de leur puissance informatique au grand livre distribué de la crypto-monnaie. M. Melder espère utiliser les déchets humains, les ordures, les fuites de méthane et les huiles de cuisson usagées de Panajachel pour alimenter les mineurs de bitcoins, puis reverser les bénéfices à la ville. Cette vision n’en est encore qu’à ses débuts.

Alors que les enfants regardaient les adolescents sans rien dire, le père de Madaket est intervenu pour aider. Entraîneur de football et conseiller d’internat dans l’école privée de sa fille, Whittaker est un fanatique du minage de bitcoins. « C’est aussi grave qu’une dépendance à la nicotine », dit Melder à propos du fanatisme de Whittaker. Chaque fois que Whittaker prend l’avion, il apporte un mineur de bitcoins – qui ressemble à une « grosse bombe », m’a dit Kate – pour passer la sécurité. Et lorsqu’il n’est pas à St. Louis, il trouve une baby-sitter pour ses chats de compagnie – et les mineurs de bitcoins sont branchés sur les prises de son appartement.

« La dernière fois que nous sommes venus ici, nous avons parlé d’activité décentralisée et centralisée », a dit M. Whittaker, qui est le spécialiste du minage de bitcoins pour Bitcoin Lake, aux jeunes de 12 à 15 ans. « Et l’activité centralisée signifie généralement qu’il y a quelqu’un au sommet qui contrôle tout ce qui descend vers les gens ».

Les enfants le regardent fixement. Whittaker a continué à parler d’énergie renouvelable et d’extraction de bitcoins. Les enfants semblaient tout aussi désintéressés, à l’exception d’un garçon qui s’agitait à l’avant. Au dos de son t-shirt, on pouvait lire : « ¡Mi lago ! ¡Mi casa ! ¡Mi orgullo ! ¡Bitcoin soluciona esto ! » ou « Mon lac ! Ma maison ! Ma fierté ! Bitcoin résout cela ! » (Ce que le bitcoin résout, cependant, le t-shirt ne l’a pas précisé).

Après que Whittaker ait parlé du coût moyen d’un kilowatt d’électricité par heure au Guatemala, il a cédé la scène à Melder. Avant de passer au sujet suivant, Melder s’est assuré que les enfants comprenaient l’importance de ce dont ils parlaient. « Je connais tous les autres parents ici, a-t-il dit, nous avons l’impression que parfois nos enfants viennent nous voir parce qu’ils pensent que l’argent pousse sur les arbres. Eh bien maintenant, il suffit de mettre l’ordinateur dans le mur, et il gagne de l’argent. »

« Avez-vous des questions ? » a demandé Melder. Personne n’a répondu.

Photo : Ben WeissPhoto : Ben Weiss

Pour Jason Josephson Storm, professeur de religion au Williams College, la catégorisation du bitcoin comme religion par Melder n’est pas déraisonnable. Les notions actuelles de religion et de science remontent au XIXe siècle, et depuis lors, les nouveaux mouvements religieux mélangent souvent ces deux catégories apparemment contradictoires, a-t-il déclaré dans une interview. « Une fois que vous produisez des notions de religion et de science et que vous prétendez qu’elles sont en conflit, il devient très intéressant d’essayer de suturer le lien entre la religion et la science », a ajouté M. Storm, citant en exemple le culte des extraterrestres.

Et si le bitcoin est une religion, il apporte avec lui les mêmes complexités et critiques que le christianisme. À l’instar des missionnaires chrétiens, qui ont tendance à prêcher auprès des communautés marginalisées à l’étranger, les adeptes du bitcoin et de la blockchain font des expériences financières avec les pauvres du monde, estiment certains universitaires. « Ces personnes le vendent comme s’il s’agissait d’une noble mission humanitaire », a déclaré Pete Howson, professeur à l’université Northumbria, au .

Oxfam, une organisation à but non lucratif basée au Royaume-Uni, a récemment lancé un projet de blockchain au Vanuatu, une nation insulaire qui est l’une des plus menacées par le changement climatique. L’organisation à but non lucratif espère utiliser la blockchain pour distribuer de l’argent liquide dans le cadre de l’aide aux sinistrés. Et à Porto Rico, les investisseurs en crypto-monnaies ont embourgeoisé certaines parties de l’île, car ils ont afflué sur le territoire américain pour exploiter la politique fiscale laxiste du gouvernement local. Howson et d’autres ont appelé cette tendance « crypto-colonialisme » ou « impérialisme de la blockchain ».

« Il y a une perception coloniale de ce qui est possible dans ce qui est ces parties indisciplinées et sauvages du monde », a déclaré Jorge Cuéllar, professeur au Dartmouth College qui étudie les communautés de crypto-monnaies en Amérique latine. Il ajoute que la volatilité du bitcoin en fait un mauvais choix pour ceux dont les finances quotidiennes sont précaires. « Pour l’échelle de temps immédiate, l’échelle de temps quotidienne, la volatilité le rend inacceptable et littéralement inutilisable ».

Melder, pourtant, croit le contraire. Il est convaincu qu’il libère le peuple de Panajachel du colonialisme. Les États-Unis imposent le système financier mondial aux pays moins développés, et le bitcoin est la seule issue, affirme-t-il. « Ce n’est pas du colonialisme monétaire », dit-il à propos de son projet, de celui de Peterson au Salvador, et d’autres personnes qui répandent l’évangile du bitcoin à grande échelle. « C’est une libération monétaire. »

Photo : Ben WeissPhoto : Ben Weiss

Lors de l’un de nos derniers jours à Panajachel, M. Melder a rencontré un groupe de dirigeants indigènes dans la bibliothèque publique de la ville. Plus de 95 % des résidents qui vivent près du lac Atitlán s’identifient comme autochtones, selon le dernier recensement du Guatemala.

Au coucher du soleil, Melder s’est lancé dans une conférence d’une heure sur l’inflation, l’étalon-or et le colonialisme. « Il y a quatre ou cinq cents ans, les Espagnols sont arrivés. Ils ont violé vos terres. Ils ont pris votre or », a-t-il déclaré. « C’est mon désir que les ressources naturelles que vous avez ici, qui produiront de l’or numérique – bitcoin – qui resteront ici dans la communauté. » Devant moi, les yeux d’une femme papillonnaient alors qu’elle luttait pour rester éveillée.

Après que Melder ait terminé, les dirigeants l’ont interrogé, lui et son traducteur. Ils lui ont demandé comment il allait distribuer les bitcoins qu’il allait extraire en utilisant les ressources de la communauté, pourquoi il était venu à Panajachel, et s’il avait lui-même un intérêt financier dans le succès de Bitcoin Lake. Melder a répondu par la négative. Finalement, les représentants de la communauté ont semblé méfiants. Après tout, Melder venait de mentionner l’histoire de la colonisation de leur foyer.

« L’argent virtuel est l’argent du futur, mais il y a beaucoup de complexités », a déclaré Juan Carlos, l’un des leaders indigènes présents à la réunion, alors que la discussion touchait à sa fin. « Il serait donc préférable de fixer une date pour la prochaine réunion ».

Alors que la nuit apaise l’agitation quotidienne de Panajachel, nous sortons de la bibliothèque. Melder avait senti le scepticisme des dirigeants, mais il n’était pas découragé. Après avoir prêché à Houston, en Inde, en Ukraine, il savait que pour chaque converti, il y avait beaucoup de non-croyants. Plus tôt dans la semaine, il m’avait dit : « On ne peut pas vendre tout à tout le monde ».

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