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Les ingénieux ponts vivants de l’Inde sont un modèle d’architecture durable pour le monde entier

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Pendant des siècles, les groupes indigènes du nord-est de l’Inde ont construit des ponts complexes à partir de figuiers vivants. Aujourd’hui, cette compétence ancienne fait son chemin vers les villes européennes, comme le montre un reportage de BBC Future.

Lorsque les nuages de la mousson apportent de fortes pluies dans le village de Tyrna, dans le nord-est de l’Inde, les habitants se tournent vers le pont le plus proche pour atteindre la rive opposée de la rivière. Mais ce pont n’est pas une structure en béton et en métal, il est fait des racines aériennes étroitement entrelacées d’un figuier géant sur la rive du fleuve.

Tyrna se trouve juste au-dessus des plaines du Bangladesh, dans l’État de Meghalaya, au nord-est de l’Inde, qui compte des centaines de ponts de ce type. Depuis des siècles, ils aident les communautés autochtones khasi et jaintia à traverser les rivières en crue pendant la mousson.

« Nos ancêtres étaient si intelligents », dit Shailinda Syiemlieh, une habitante de Tyrna. « Quand ils ne pouvaient pas traverser les rivières, ils faisaient des Jingkieng Jri – des ponts de racines vivantes. »

Lorsque les pluies de mousson coupaient périodiquement les villages isolés des ancêtres de Syiemlieh des villes voisines, ils formaient des racines aériennes vivantes de figuier d’Inde (Ficus elastica) pour former un pont au-dessus des rivières en crue.

Les chercheurs considèrent que ces ponts racinaires vivants sont un exemple de la résilience indigène au changement climatique. En plus de la connectivité qu’ils offrent, ces ponts attirent les touristes, donnant aux habitants de nouvelles sources de revenus. En outre, les scientifiques ont constaté qu’avec le temps, ces ponts ont des effets régénérateurs sur l’environnement. Ils espèrent que ce concept d’architecture vivante pourrait également aider les villes modernes à mieux s’adapter au changement climatique, écrit-elle. BBC.

Comment construire un pont vivant ?
PHOTO : Shutterstock

La construction de ponts vivants nécessite des décennies de travail. Tout commence par la plantation d’un jeune arbre, le Ficus elastica, un arbre spécifique au terrain subtropical du Meghalaya, à un endroit propice au franchissement d’une rivière. Les arbres développent d’abord de grosses racines de soutien, puis, après une dizaine d’années, les arbres adultes développent des racines aériennes secondaires. Ces racines aériennes ont un certain degré d’élasticité et ont tendance à se joindre et à se développer ensemble pour former des structures stables.

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Les ponts vivants sont maintenus de génération en génération. Si une seule personne peut entretenir un petit pont, la plupart nécessitent l’effort collectif de familles ou d’un village entier. Parfois même, plusieurs villages contribuent à l’entretien d’un seul pont. Ce processus d’entretien et de développement peut prendre des siècles, certains ponts datant de 600 ans.

En plus d’être une forme d’architecture régénératrice, les ponts racinaires vivants se renforcent avec le temps, s’autoréparent et deviennent plus robustes en vieillissant. « Lorsqu’il pleut abondamment, les ponts en ciment s’érodent et les ponts en acier ont tendance à rouiller, mais les ponts de racines vivantes résistent aux pluies », explique M. Syiemlieh.

Les ponts autochtones ancestraux, objet d’étude pour les chercheurs européens

Cette forme d’architecture a fasciné les scientifiques de l’université technique de Munich, qui ont commencé à l’étudier pour rendre les bâtiments et les espaces d’autres régions du monde plus respectueux de l’environnement.

Ils considèrent ces ponts comme un exemple non seulement de développement durable qui minimise les dommages et la dégradation des systèmes naturels, mais aussi de développement régénératif. Ce dernier vise à inverser la dégradation et à améliorer la santé des écosystèmes. Mais comprendre les ponts racinaires vivants n’est pas un processus facile.

L’équipe de chercheurs de Munich s’est entretenue avec la communauté khasi pour comprendre leurs techniques de construction de ponts. Ils ont commencé par cartographier les formes complexes des racines et ont construit des squelettes numériques des ponts. Ensuite, ils ont utilisé la photogrammétrie – qui consiste à enregistrer, mesurer et interpréter les structures des racines à l’aide de photographies – pour en construire des modèles en 3D.

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Mais pour utiliser cette technique dans le climat différent de l’Europe, le Ficus elastica n’était pas une option viable. Ils ont donc dû faire un compromis et choisir le Platanus hispanica, le platane de Londres.

« Et ce n’est pas tout. Les Khasi ont un savoir incroyable car ils vivent dans la nature et sont profondément liés aux écosystèmes. Nous ne le sommes pas », déclare Ludwig, l’un des chercheurs. Son équipe a donc utilisé des outils numériques pour imiter ce processus et établir une géométrie qui permettrait aux branches de s’entrelacer pour former un pont.

PHOTO : Shutterstock

Ludwig espère que l’architecture vivante pourra contribuer à améliorer la qualité de vie des citadins. L’intégration d’arbres dans les bâtiments, les ponts et les parcs pourrait contribuer à ramener la nature dans les zones surpeuplées.

« L’idée n’est pas de copier les ponts, mais d’emprunter des éléments de cette ingénierie autochtone et d’essayer de comprendre comment nous pouvons l’adapter dans nos environnements urbains », explique Ludwig.

Julia Watson, architecte et professeur adjoint à l’université de Columbia, dont le travail s’articule autour des technologies indigènes basées sur la nature, estime qu’il s’agit en partie de changer la façon dont nous voyons les arbres.

« Au lieu de considérer les arbres dans les villes comme des éléments passifs, nous pouvons les considérer comme des infrastructures actives afin d’étendre les services écosystémiques que les arbres fournissent dans le contexte urbain », dit-elle. Par exemple, les arbres peuvent réduire l’effet des îlots de chaleur urbains, où les structures en béton absorbent la chaleur et augmentent les températures dans les villes, note M. Watson.

Bien qu’il soit encore en phase d’étude, M. Watson espère que l’architecture inspirée des ponts racinaires vivants pourrait en venir à jouer un rôle fondamental dans les villes, au bénéfice de l’air, du sol et de la faune urbains.

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