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Les cycles orbitaux de la Terre ont contrôlé l’évolution humaine au cours des deux derniers millions d’années.

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Les anthropologues ont longtemps pensé que l’un des principaux moteurs de l’évolution des primates était le changement climatique. Ils ont maintenant des preuves solides pour cela.

Des climatologues sud-coréens et européens ont trouvé la première preuve que des changements dans la nature du mouvement orbital de la Terre ont directement influencé le rythme et la direction de l’évolution du genre Homo sapiens pendant au moins deux millions d’années. C’est ce qu’a annoncé mercredi le service de presse de l’Institut sud-coréen de recherche fondamentale (IBS).

« Nos ancêtres et d’autres espèces du genre Homo sapiens étaient adaptés à des conditions de vie très différentes, mais toutes les anciennes populations d’hominidés ont réagi de la même manière aux changements climatiques associés à des modifications de la nature de la rotation de la Terre et du mouvement de son orbite. Cela suggère qu’au cours des deux derniers millions d’années, l’évolution du genre Homo sapiens a été guidée par ces cycles orbitaux », a déclaré le professeur Axel Timmermann de l’IBS, cité par le service de presse de l’institut.

Les anthropologues ont longtemps pensé que le changement climatique était l’un des principaux moteurs de l’évolution des primates. Par exemple, il y a trois millions d’années, le climat de l’Afrique est devenu plus sec et plus chaud, ce qui a obligé les australopithèques et les ancêtres supposés du genre Homo sapiens à passer de la vie sur les branches des arbres à la vie dans les savanes et les forêts sylvestres africaines.

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Le professeur Timmermann et ses collègues se sont intéressés à la manière dont le climat a influencé l’évolution de nos ancêtres immédiats et des autres membres du genre Homo Sapiens qui vivaient dans leur voisinage immédiat au cours des deux derniers millions d’années. Pour répondre à cette question, les scientifiques ont créé un modèle informatique ultra-détaillé qui reproduit le climat de la période glaciaire aussi fidèlement que possible.

Climat et population

Les calculs des scientifiques ont, d’une part, confirmé le rôle clé du climat dans l’évolution du genre Homo sapiens et, d’autre part, révélé une autre tendance intéressante. Comme l’ont découvert le professeur Timmermann et ses collègues, de nombreux événements de l’histoire de l’évolution d’au moins trois types d’anciens humains – Cro-Magnon, Neandertal et Heidelberg – étaient associés à ce que l’on appelle les cycles orbitaux de la Terre.

Les scientifiques appellent donc « changements cycliques » l’inclinaison de l’axe de rotation de la Terre, l’allongement de son orbite et la distance moyenne entre l’étoile et notre planète, dont la durée est de plusieurs dizaines ou centaines de milliers d’années. Ils modifient considérablement la quantité de chaleur que reçoit la surface de la planète. Ces changements, selon les calculs du professeur Timmermann et de ses collègues, ont joué un rôle clé dans l’évolution du genre Homo sapiens depuis au moins 2 millions d’années.

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En particulier, il y a environ 680 à 580 000 ans, l’axe de la Terre était inhabituellement incliné par rapport au plan de son orbite, ce qui a eu pour effet de rendre le climat des latitudes tempérées et subpolaires de l’hémisphère nord beaucoup plus doux et chaud qu’auparavant. Cela a créé des conditions idéales pour la migration de l’un des groupes africains de Heidelberg vers l’Eurasie, où les Néandertaliens et les Denisovans sont apparus plus tard à la suite d’un déplacement progressif de l’axe de rotation de la Terre et d’un refroidissement du climat.

Comme le suggèrent les climatologues, une étude plus approfondie de la manière dont les cycles orbitaux ont influencé le climat et l’évolution humaine aidera leurs collègues anthropologues à comprendre dans quelles régions de la planète les restes d’autres représentants du genre Homo peuvent être trouvés, ainsi qu’à découvrir l’histoire des interactions possibles entre différents types d’anciens humains. Comprendre cela enrichira considérablement notre compréhension de l’histoire de l’évolution humaine, ont conclu les scientifiques.

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