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Les créateurs du premier robot « vivant » au monde ont trouvé le moyen de le faire se reproduire.

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Les scientifiques qui ont créé les Xenobots – les premiers robots vivants au monde – ont trouvé un moyen de construire efficacement des robots capables de se reproduire.

Xenobots sont créées à partir des cellules souches d’une espèce de grenouille – Xenopus laevis (grenouille à griffes africaine). Ces minuscules dispositifs mesurent moins d’un millimètre et sont équipés de cils qui les aident à se déplacer sur les boîtes de Pétri où ils vivent.

Scientifique Sam Kriegman a expliqué à Insider que si les gens pensent que les robots sont de gros équipements industriels en métal, le terme désigne en réalité toute machine qui effectue un « travail physique et utile ».

M. Kriegman a travaillé sur le projet Xenobot avec des chercheurs affiliés à l’université du Vermont, à l’université Tufts et au Wyss Institute for Biologically Inspired Engineering de l’université Harvard.

« Nous avons essayé de déterminer quel travail utile (les Xenobots) pourraient faire, et l’une des idées que nous avons eues était de nettoyer le vaisseau », a déclaré M. Kriegman.

Les chercheurs ont placé des particules de colorant et des billes de fer recouvertes de silicium dans la boîte de Pétri et ont observé le mouvement des Xenobots, les voyant ramasser des débris, a expliqué M. Kriegman. Il a décrit les Xenobots comme des bulldozers qui déplacent et poussent les cellules souches en piles.

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M. Kriegman a expliqué que Douglas Blackiston, son collègue, a ensuite répété le processus en plaçant des cellules supplémentaires – du même type que celles à partir desquelles les Xenobots sont formés – pour voir comment les robots réagiraient.

« J’ai dit : Oh, mon Dieu, c’est incroyable ce qui arrive quand je fais des piles. Que deviennent les cellules quand elles sont en tas ? » Je ne savais pas », a déclaré Kriegman. Je l’ai découvert en laissant ces amas se développer pendant quelques jours, puis en les plaçant dans un nouveau plat et en voyant s’ils pouvaient bouger. »

« Et cela s’est avéré possible », a ajouté M. Kriegman.

Cela indique que les groupes de cellules deviennent des « descendants » des cellules souches, développant leurs propres cils et fonctionnant de manière autonome.

« S’il y a suffisamment de cellules souches dans un groupe, elles commencent à se développer et à se compacter pour former une sphère », a déclaré M. Kriegman. « Ils vont développer des cils, ce qui va leur permettre de se déplacer et, dans certains cas, de faire des grappes supplémentaires, et ces grappes deviennent leur progéniture. »

Selon M. Kriegman, la réplication s’est d’abord produite « spontanément ». Les chercheurs ont donc fait appel à l’intelligence artificielle pour déterminer la meilleure forme de réplication des Xénobots afin d’avoir un meilleur contrôle.

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Ils ont découvert qu’une forme « Pac-Man » donnait les meilleurs résultats pour que les Xenobots en créent davantage, rendant ainsi la forme actuelle des Xenobots plus efficace.

« Il s’avère que la conception est au moins deux à trois fois meilleure que l’état naturel », a déclaré M. Kriegman. « Ils ont donc créé des enfants qui ont fait des petits-enfants, qui ont fait des arrière-petits-enfants et des arrière-arrière-petits-enfants. Donc quatre séries de répétitions avec le design Pac-Man.

Pour l’instant, les Xenobots sont logés dans les boîtes de Pétri du laboratoire, mais M. Kriegman a déclaré que les biologistes et les spécialistes de la robotique espèrent que le projet permettra de comprendre comment certains animaux peuvent régénérer des parties perdues, par exemple comment les humains sont capables de régénérer des parties de leur foie et comment les salamandres peuvent régénérer des membres entiers.

Il a dit que la prochaine étape pour les Xenobots serait d’obtenir une sorte d’organe sensoriel – par exemple, un moyen de voir.

« À ce stade, ils nagent essentiellement les yeux fermés », a-t-il déclaré. « Ce sont juste des boules de moteur. »

La recherche complète sur la reproduction Xenobote peut être lue ici.

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