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Les astronomes découvrent la première exoplanète « super-Jupiter » en orbite autour de deux étoiles géantes.

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« b Cen (AB)b », une exoplanète géante « super-Jupiter », tourne autour d’un système binaire d’étoiles géantes (supermassives) dans la constellation du Centaure. Jusqu’à présent, aucune planète n’a été détectée autour d’un système stellaire aussi massif, selon une étude publiée mercredi, rapportent l’AFP et Reuters.

Cette paire d’étoiles, surnommée « b Cen », a une masse combinée de 6 à 10 fois celle du Soleil. Située à environ 325 années-lumière de la Terre, il s’agit d’une planète géante gazeuse dont la composition semble similaire à celle de Jupiter, mais 11 fois plus massive que cette dernière, selon l’étude.

Elle appartient à une classe d’exoplanètes appelées « super-Jupiters » dont la masse est supérieure à celle de Jupiter, la plus grande planète du système solaire, rapportent les agences de presse, citées par Agerpres.

Les deux étoiles binaires autour desquelles orbite cette exoplanète « forment un environnement considéré comme assez destructeur et dangereux, où l’on pensait auparavant qu’il était très difficile pour des planètes géantes de se former », a déclaré Markus Janson, astronome à l’université de Stockholm, auteur principal de l’étude publiée dans la revue Nature et cité par l’Observatoire européen austral (ESO).

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L’orbite de la nouvelle exoplanète est la plus grande des orbites planétaires connues à ce jour, étant 100 fois plus grande que l’orbite de Jupiter autour du Soleil et 560 fois plus grande que celle de la Terre.

La plus brillante des étoiles jumelles du système « b Cen » a une température de surface estimée à plus de 18 000 degrés Celsius, soit trois fois plus que la température de surface du Soleil.

Lorsque le Soleil était encore en cours de formation, son disque protoplanétaire, un nuage de gaz et de poussières cosmiques, a permis aux planètes – dont Jupiter – de se former en accrétant cette matière cosmique. Le centre tellurique de Jupiter a ensuite attiré les gaz qui forment aujourd’hui l’atmosphère de la planète la plus massive du système solaire.

Jusqu’à présent, aucune planète n’a été détectée autour d’une étoile dont la masse est trois fois supérieure à celle du Soleil. Les étoiles dépassant cette taille émettent tellement de radiations qu’elles s’enflamment et détruisent le processus de formation des planètes. Mais la nouvelle découverte contredit cette théorie.
L’ancienne théorie de la formation d’une planète géante autour d’une étoile supermassive a été réfutée par les observations astronomiques.
Il a été observé pour la première fois, mais pas identifié, par un petit télescope de l’ESO il y a plus de 20 ans. Les comparaisons avec les observations de 2000 ont confirmé le mouvement indépendant de l’exoplanète et ont montré qu’elle se déplace dans la même direction que son étoile hôte, et donc qu’elle évolue dans son orbite.
Le système d’étoiles binaires est jeune, il n’a que 15 millions d’années. « b Cen(AB)b » a pu former un noyau tellurique soit par l’agglomération de poussières cosmiques à une distance suffisamment grande du couple d’étoiles, soit par un phénomène d’instabilité gravitationnelle, dans lequel une partie du nuage de poussières s’est soudainement effondrée sous son propre poids.

L’équipe d’astronomes de Markus Janson va bientôt tenter de déterminer la composition chimique de l’exoplanète. Cela pourrait indiquer un certain type de formation planétaire, et les réponses pourraient être connues dans quelques années.

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