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Le télescope robotisé Vespera rend l’astronomie moins aléatoire

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Il y a quelques semaines, mon éditeur m’a demandé d’évaluer un nouveau télescope. N’ayant jamais fait la critique d’un seul produit pour Theinquirer depuis que je travaille ici, et n’ayant jamais mis la main sur un télescope, j’ai vaillamment tenté de me soustraire à cette mission. Sans se laisser influencer par mes arguments, mon rédacteur en chef a décrit le télescope comme étant « à l’épreuve des idiots », et en tant que tel, cela faisait de moi un candidat parfait pour évaluer le nouveau produit. Hmph.

N’ayant pas d’autre choix que d’acquiescer, j’ai accepté d’essayer Vespera. En tant que débutant absolu dans le domaine de l’astronomie de jardin, j’étais certainement intimidé par le prix de 2 499 dollars (3 469 dollars), mais j’ai trouvé l’expérience tout à fait différente. Ce télescope mécanisé est très facile à utiliser et constitue une introduction fantastique à l’astrophotographie. En peu de temps, je suis passé du stade où je ne voulais rien avoir à faire avec ce télescope à celui où je ne voulais pas le renvoyer.

Plomb

Télescope intelligent Vaonis Vespera

QU’EST-CE QUE C’EST ?

Un télescope robotique simple à utiliser pour capturer des images astronomiques du ciel profond.

PRIX ?

2 499 $US (3 469 $US)

PROS

Compact, facile à utiliser, bon dans des conditions de pollution lumineuse, et capable de produire des images astronomiques étonnantes en haute résolution.

CONS

L’astronomie n’a plus rien de mystérieux et les images doivent être accessibles avec des appareils mobiles.

Croyant que deux idiots valent mieux qu’un, j’ai recruté mon jeune fils adulte, Calvin, pour m’aider avec la « station d’observation », comme Vaonis, le fabricant français de Vespera, se réfère à l’appareil. Le déballage a été un jeu d’enfant, et en quelques minutes, nous avions installé le matériel. Son poids de 5 kg et son corps de 15 x 8 x 3,5 pouces le rendent suffisamment maniable pour être transporté (Vaonis m’a même envoyé un sac à dos spécifique à Vespera, qui peut être acheté séparément). Tout ce que nous avons eu à faire, c’est de visser les trois pieds de Vespera, d’utiliser le niveau à bulle inclus pour l’aligner horizontalement et de le faire charger avec une prise USB. Il est également étanche selon la norme IP43, ce qui le protège des éclaboussures en cas de pluie.

La partie logicielle est également simple, puisqu’il suffit de télécharger l’application Singularity de la société sur un téléphone portable. Ne voulant pas voir la majesté du cosmos sur le petit écran de mon , j’ai utilisé un vieil iPad, et cela a très bien fonctionné.

Screengrab de l'application mobile Singularity, vue sur un iPad. (Image : George Dvorsky)Screengrab de l’application mobile Singularity, vue sur un iPad. (Image : George Dvorsky)

En effet, ce fut le premier  » ajustement  » que Calvin et moi avons dû faire – la prise de conscience que nous n’allions pas faire nos observations célestes en regardant directement à travers un oculaire. Avec le Vespera, de la taille d’un sac à dos, l’expérience allait être numérique et non analogique, mais cette limitation ne nous a pas gênés. L’acquisition d’images numériques, que nous pourrions facilement partager avec nos amis et notre famille (j’ai littéralement envoyé des images par avion à ma femme alors que les expositions longues étaient encore en cours), ou ajouter à mon catalogue (maintenant) croissant d’images astronomiques, était finalement ce que je voulais faire avec tout cela. Vespera, comme nous l’avons rapidement appris, est essentiellement un appareil photo mécanique qui se prend pour un télescope, et un bon télescope.

Une fois que nous avons connecté Vespera à mon iPad via wifi, nous étions opérationnels. Vespera n’est pas livré avec un manuel d’instructions, mais un bref tutoriel en ligne et l’application Singularity associée ont été pratiquement tout ce dont nous avions besoin pour commencer. L’appareil est doté d’un seul bouton lumineux et d’un bras qui se déploie automatiquement lorsqu’il est temps de faire des observations. L’autonomie de la batterie est de quatre heures, mais elle peut être prolongée avec une banque d’alimentation.

Une fois la nuit tombée, Calvin et moi avons posé l’appareil de 5 kilogrammes sur le sol, réajusté la mise à niveau et laissé l’unité s’orienter d’elle-même grâce à sa routine d’initialisation automatique. L’installation complète – du déballage à l’entrée de la première cible – nous a pris environ 20 minutes, ce qui a largement dépassé mes attentes.

La pleine Lune, telle qu'imagée par Vespera.  (Photo : George Dvorsky)La pleine Lune, vue à travers Vespera. (Photo : George Dvorsky)

Cette nuit-là, la pleine Lune était présente dans le ciel, ce qui en faisait une première cible logique. À l’aide de l’application, j’ai choisi la Lune dans une liste de cibles possibles et Vespera est entré en action. Une image magnifique de la pleine Lune est soudainement apparue sur mon écran, avec plus de détails que toutes les photos astronomiques que j’avais prises auparavant. C’était instantanément la meilleure photo de la Lune que j’avais jamais prise – même si cette photo avait été produite avec l’aide d’un robot. Cal et moi avons ensuite porté notre attention sur les planètes, à savoir Saturne et Jupiter, mais les images obtenues étaient décevantes, ne montrant que de minuscules points dans un paysage étoilé. Pour être honnête, j’ai pu discerner un anneau autour de Saturne, mais rien de plus.

Ce n’est que lorsque nous avons commencé à imager des objets « invisibles » comme les galaxies, les amas et les nébuleuses que la véritable puissance de Vespera est apparue. En effet, Vespera est principalement destiné à la photographie d’objets du ciel profond. Pour les objets du système solaire et les étoiles visibles, Vespera prend des photos en une seule prise, mais pour les objets célestes qui ne peuvent être vus à l’œil nu, le télescope effectue de longues expositions, empilant les images pour faire ressortir les détails qui sont normalement cachés. Le capteur Sony à faible luminosité de Vespera, l’ouverture de 50 mm, la distance focale de 200 mm et le champ de vision de 1,6 degré x 0,9 degré ont produit des photos aux couleurs claires et nettes, que nous avons pu sauvegarder et partager en haute résolution.

Je l'ai fait ! La nébuleuse de l'haltère, telle qu'imagée par Vespera.  (Photo : George Dvorsky)C’est moi qui l’ai fait ! La nébuleuse de l’haltère, telle qu’imagée par Vespera. (Photo : George Dvorsky)

Vous disposez également d’une bonne dose de personnalisation pour ces prises de vue à longue exposition, puisqu’un bouton d’appareil photo s’affiche à l’écran pendant que vous recueillez la lumière, ce qui vous permet de prendre des photos à n’importe quel moment du processus. Vous pouvez aussi facilement activer et désactiver l’exposition longue à l’aide d’un simple bouton d’enregistrement, afin de ne pas exposer votre photo plus longtemps que vous ne le souhaitez.

Par défaut, les images sont enregistrées sur le disque dur de 11 Go du télescope, mais vous pouvez également les enregistrer dans la photothèque de votre téléphone. La résolution est de 1920 x 1080, et vous pouvez les enregistrer au format jpg, tiff ou fits. Il ne nous a pas fallu longtemps pour rassembler de superbes photos. Au cours des nuits suivantes, Calvin et moi avons capturé des images de la galaxie du cigare, de la nébuleuse de l’œil de chat, de la galaxie du feu d’artifice, de la nébuleuse de l’haltère (une préférée, car les couleurs ressortent vraiment sur notre image) et de la galaxie de la roue à picots. Les longues expositions ont duré entre 20 et 60 minutes, selon les recommandations de l’application, mais la durée de chaque exposition dépendait largement de nous. Ce que j’ai vraiment apprécié, c’est d’observer lentement la mise au point d’un objet au cours de l’exposition longue, et de comparer l’image initiale au produit final entièrement empilé.

La galaxie des feux d'artifice, vue avec Vespera. Cette image a été prise dans des conditions de pollution lumineuse assez extrêmes.  (Photo : George Dvorsky)La galaxie des feux d’artifice, vue par Vespera. Cette image a été prise dans des conditions de pollution lumineuse assez extrêmes. (Photo : George Dvorsky)

L’application mobile, qui répertorie plus de 250 objets dans son catalogue prédéfini, nous a fourni des informations sur chaque objet cible pendant que nous attendions. L’application fait également des recommandations d’observation en fonction de notre situation géographique et du calendrier astronomique actuel. L’application Singularity était accessible, mais j’ai également eu du plaisir à choisir mes propres cibles, ce que j’ai souvent fait en utilisant l’application Sky Guide sur mon téléphone, puis en recherchant l’objet dans le catalogue Singularity.

L’une des préoccupations que j’avais avant de commencer l’examen était la quantité intense de pollution lumineuse près de chez moi. Je vis dans la région du Grand Toronto, où les ciels sombres sont difficiles à trouver. Le Vespera s’est exceptionnellement bien comporté malgré cela, obtenant des images claires et nettes même avec la lumière ambiante incessante. Je ne peux qu’imaginer les performances du télescope dans les zones plus sombres. Vaonis propose un filtre anti-pollution de 199 $US (276 $) pour le télescope, mais honnêtement, je n’ai pas vraiment ressenti le besoin de l’utiliser.

La nébuleuse Oméga, telle qu'imagée par Vespera.  (Image : George Dvorsky)La nébuleuse Oméga, vue par Vespera. (Image : George Dvorsky)

Avec Vespera, Calvin et moi nous sommes soudainement pris pour des astronomes, et le ciel au-dessus de nous a pris une nouvelle signification alors que nous examinions ce qui ne pouvait pas être vu à l’œil nu. J’ai beaucoup apprécié la nature automatique et sans chichis de l’expérience, mais Calvin a été moins impressionné, disant que Vespera ressemblait plus à un « jouet » qu’à un instrument scientifique. Pour Calvin, la nature super-autonome de l’appareil et le niveau extrême de manipulation étaient un peu excessifs. Mais c’est précisément pour cela que je l’ai aimé. Pour être honnête, cependant, l’application Singularity permet de faire des folies, pour ainsi dire, car elle permet aux utilisateurs d’explorer manuellement des cibles en entrant des coordonnées définies par l’utilisateur.

Et au prix de détail de 2 499 $ US (3 469 $), Vespera n’est certainement pas un jouet. Le prix peut sembler élevé, mais c’est le plus abordable des offres de Vaonis, le télescope automatique Stellina (sorti en 2018) étant vendu au détail pour 3 999 $ US (5 551 $) et le futur télescope Hyperia commençant à 45 000 $ US (62 469 $) (oui, vraiment).

Malgré la forte pollution lumineuse et le passage occasionnel d'un nuage, Vespera a fait un travail remarquable pour capturer la galaxie d'Andromède pendant cette exposition de 50 minutes.  (Image : George Dvorsky)Malgré une forte pollution lumineuse et le passage occasionnel d’un nuage, Vespera a fait un travail remarquable pour capturer la galaxie d’Andromède pendant cette exposition de 50 minutes. (Image : George Dvorsky)

Cet appareil fait de l’acquisition de longues expositions un rêve, car Vespera se charge de la mise au point tout en suivant automatiquement les objets cibles qui se déplacent lentement dans le champ de vision. Un mot d’avertissement, cependant : les utilisateurs doivent sauvegarder manuellement les images pendant les longues expositions, sinon elles sont perdues à jamais (nous l’avons appris à nos dépens).

Le système permet également à plusieurs utilisateurs de se joindre à la fête, les personnes connectées pouvant regarder les images entrantes sur leurs appareils portables respectifs. Il est également possible d’abandonner le contrôle du télescope de 15 pouces (38 centimètres) en cliquant sur un bouton. Calvin et moi n’avons pas vraiment eu besoin du mode multi-utilisateurs, mais cette fonction serait très utile pour utiliser le télescope avec un groupe, par exemple en camping ou au chalet.

La galaxie Pinwheel. Une exposition plus longue rendrait probablement plus justice à cet objet, et j'ai hâte de réessayer.  (Photo : George Dvorsky)La galaxie Pinwheel. Une exposition plus longue rendrait probablement plus justice à cet objet, et j’ai hâte de réessayer. (Photo : George Dvorsky)

Le prix des télescopes conventionnels varie de plusieurs centaines de dollars à environ 1 600 $ US (2 221 $), ce qui les rend beaucoup plus abordables que Vespera. Alors oui, l’astronomie de jardin est possible avec un budget limité, mais la plupart de ces télescopes n’ont pas les fonctionnalités intelligentes offertes par Vespera, notamment les capacités d’exposition longue, la facilité d’utilisation et le partage rapide des photos. Cela dit, Unistellar propose un télescope intelligent, bien qu’il soit encore plus cher que Vespera.

Vespera a fondamentalement changé ma façon de penser à la photoastronomie de jardin. Il ne m’était jamais venu à l’esprit que je pourrais un jour capturer des images vivantes de nébuleuses et de galaxies spirales, mais cet outil m’a permis de le faire – et sans avoir à quitter la ville lumineuse. Vespera a également changé ma façon de voir l’espace et m’a donné envie d’explorer davantage le ciel. Pour quelqu’un qui se laisse facilement intimider par les télescopes, Vespera est exactement ce dont j’avais besoin pour passer le cap.

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