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La mission de « défense planétaire » de la NASA : Une sonde spatiale doit être lancée vers un astéroïde pour… dévier sa trajectoire

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Mission,
appelé DART.
Redirection Test) sera lancé mardi soir depuis la Californie à 22h20 heure locale avec une fusée Falcon 9 de
La fusée SpaceX.

Dix mois plus tard, le vaisseau spatial fabriqué par la NASA allait entrer en collision avec sa cible, l’astéroïde Didymos, alors situé à 11 millions de kilomètres de la Terre – en fait, à ce moment-là, l’astéroïde serait au point le plus proche de la Terre sur sa trajectoire.

Comment la mission fonctionnera-t-elle ?

En fait, l’objectif est double : le véhicule de la NASA doit d’abord atteindre un gros astéroïde, Didymos, qui mesure 780 mètres de diamètre et est deux fois plus haut que la Tour Eiffel. Sur son orbite se trouve une lune, Dimorphos, de 160 mètres de diamètre – plus haute que la Statue de la Liberté. Sur cette lune, le véhicule de la NASA, 100 fois plus petit que la Statue de la Liberté, terminera son voyage dans l’espace, projeté à une vitesse de 24 000 kilomètres par heure. L’impact projettera plusieurs tonnes de matière dans l’espace.

Mais « cet impact ne détruira pas l’astéroïde, il lui donnera juste une petite bosse », a déclaré Nancy Chabot de l’école de physique appliquée de l’université Johns Hopkins, qui coordonne la mission en partenariat avec la NASA. Cela réduira l’orbite du petit astéroïde autour du grand astéroïde de « seulement 1% environ », a-t-elle expliqué.

Grâce aux observations effectuées par les télescopes terrestres depuis plusieurs décennies, on sait que Dimorphos effectue une rotation complète autour de Didymos en exactement 11 heures et 55 minutes.

En utilisant les mêmes télescopes, la période de rotation sera mesurée à nouveau après la collision. Il sera alors, peut-être, de « 11 heures et 45 minutes, ou quelque chose comme ça », a-t-elle ajouté.

Quels seront exactement les changements ? Les scientifiques ne le savent pas encore, et voici les détails qu’ils veulent découvrir. De nombreux facteurs entrent en jeu, notamment l’angle d’impact, l’aspect de la surface de l’astéroïde, sa composition et sa masse exacte, qui sont tous inconnus.

Quel est l’intérêt ?

Ainsi, « si un jour on découvre un astéroïde sur une trajectoire de collision avec la Terre (…), nous aurons une idée de la force nécessaire pour que cet astéroïde passe devant la Terre », a expliqué Andy Cheng, chercheur à l’université Johns Hopkins. L’orbite autour du Soleil de l’astéroïde Didymos sera également légèrement modifiée en raison de sa relation gravitationnelle avec sa lune, a déclaré Andy Cheng. Mais ce changement sera « trop faible pour être mesuré ». « Il s’agira donc d’une expérience très sûre », a-t-il ajouté.

Un petit satellite participera également à ce voyage spatial. Il sera détaché du véhicule principal 10 jours avant l’impact et utilisera son propre système de propulsion pour dévier légèrement sa trajectoire. Trois minutes après la collision, le petit satellite survolera Dimorphos pour observer l’effet de l’impact et éventuellement le cratère formé à la surface de l’astéroïde. Le coût total de la mission est de 330 millions de dollars.

Si le test est concluant, « nous pensons que cette technique pourra faire partie d’une boîte à outils que nous commençons à remplir avec divers outils pour dévier un astéroïde », a déclaré Lindley Johnson. Il a cité d’autres méthodes, comme l’utilisation de la force gravitationnelle d’un véhicule volant très près d’un astéroïde pendant une longue période, ainsi que l’utilisation d’un laser.

Mais avant tout, la clé est d’identifier les menaces potentielles, a rappelé l’expert américain. « La stratégie consiste à trouver ces objets non pas quelques années à l’avance, mais des décennies avant une menace de collision avec la Terre », a-t-il souligné.

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Nouvelle journaliste chez The Inquirer, adepte des jeux vidéos, et de la pâtisserie dans la vie de tous les jours, je vous partage ici mes actualités que je juge importantes de relayer !