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La dépollution aide à dissiper le brouillard du vieillissement – et pourrait réduire le risque de démence.

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Au cours de la dernière décennie, un nombre croissant de recherches ont montré que la pollution atmosphérique nuit au cerveau des personnes âgées, contribuant au déclin cognitif et à la démence. Ce qui n’est pas clair, c’est si l’amélioration de la qualité de l’air est bénéfique pour la santé du cerveau.

Deux études publiées cette année par des chercheurs de six universités et de l’Institut national sur le vieillissement fournissent les premières preuves de tels avantages chez une population âgée.

L’un des rapports, publié dans le Actes de l’Académie nationale des sciences, a constaté que le risque de démence diminuait considérablement chez les femmes de 74 ans et plus après une réduction de dix ans de deux types de pollution atmosphérique : le dioxyde d’azoteun sous-produit gazeux des émissions des véhicules à moteur, des sources industrielles et des événements naturels tels que les incendies de forêt ; et matières particulaires finesun mélange de solides et de liquides extrêmement petits provenant de sources similaires.

Un second rapport en PLOS Medicinequi s’est appuyé sur le même échantillon de plus de 2 200 femmes âgées, a constaté que des niveaux plus faibles de ces polluants étaient associés à un ralentissement du déclin cognitif. Dans les zones où l’amélioration de la qualité de l’air était la plus notable, le taux de déclin cognitif était retardé jusqu’à 1,6 an, selon le test.

Les deux études ont une portée nationale et tiennent compte d’autres facteurs susceptibles d’affecter les résultats, tels que le statut socio-économique des participants, les caractéristiques du quartier, les conditions médicales préexistantes et les choix de mode de vie comme le tabagisme.

Qu’est-ce qui pourrait expliquer leurs résultats ? « Nous pensons que lorsque les niveaux de pollution atmosphérique sont réduits, le cerveau est mieux à même de se remettre » des insultes environnementales précédentes, a déclaré Xinhui Wang, professeur adjoint de neurologie de recherche à la faculté de médecine de l’Université de du Sud. Cette hypothèse doit être examinée plus avant dans le cadre d’études sur les animaux et par l’imagerie cérébrale, a-t-elle suggéré.

Il existe plusieurs théories sur la façon dont la pollution atmosphérique affecte le cerveau. Des particules extrêmement fines – un cheveu humain est au moins 30 fois plus gros que la plus grosse particule – peuvent passer des fosses nasales au cerveau via le système olfactif (odorat), mettant le système immunitaire du cerveau en état d’alerte. Ou bien, les polluants peuvent se loger dans les poumons, provoquant une réaction inflammatoire qui se propage et atteint le cerveau.

Les polluants peuvent également endommager le système cardiovasculaire, qui est essentiel à la santé du cerveau. (Les liens entre la pollution de l’air, les accidents vasculaires cérébraux et les maladies cardiaques sont bien établis.) Ou bien de minuscules particules peuvent traverser la barrière hémato-encéphalique et causer des dommages directs. Et un stress oxydatif peut se produire, libérant des radicaux libres qui endommagent les cellules et les tissus.

Les personnes âgées sont particulièrement vulnérables aux effets nocifs de la pollution atmosphérique en raison de la réduction de leur capacité pulmonaire et de la possibilité que les polluants exacerbent des affections telles que les maladies respiratoires et les maladies cardiaques. En outre, les effets de la pollution atmosphérique s’accumulent au fil du tempset plus les gens vivent longtemps, plus ils courent de risques.

Pourtant, la reconnaissance des conséquences cognitives potentielles de la pollution atmosphérique est relativement récente. Après plusieurs petites études, la première étude nationale démontrant un lien entre la pollution atmosphérique et la cognition dans un échantillon diversifié d’hommes et de femmes âgés a été publiée en 2014. Elle a révélé que les personnes âgées vivant dans des zones où les niveaux de particules fines sont élevés étaient plus susceptibles de connaître des problèmes cognitifs que les personnes vivant dans des zones moins polluées.

Une autre étudepubliée quelques années plus tard, étend ces résultats en signalant que les effets cognitifs de la pollution atmosphérique sont amplifiés chez les personnes âgées vivant dans des quartiers défavorisés où les niveaux de pollution ont tendance à être les plus élevés. Le stress chronique que subissent les habitants de ces quartiers peut « augmenter la vitesse à laquelle les neurones sont endommagés par les défis toxiques », écrivent les auteurs.

La pollution atmosphérique n’est qu’un des nombreux facteurs qui influencent le déclin cognitif et la démence, s’accordent à dire les chercheurs, et les résultats de ce type établissent des associations et non des liens de causalité.

Des recherches plus récentes suggèrent que la cognition des personnes âgées est affectée même lorsque les expositions sont inférieures à 10 %. normes fixées par l’Agence de protection de l’environnement. « Dans le cas des personnes âgées, il n’y a vraiment aucun niveau auquel la pollution atmosphérique est sans danger », a déclaré le Dr. Jennifer AilshireProfesseur associé de gérontologie et de sociologie à l’Université de Californie du Sud.

« Il est important de continuer à réduire les normes relatives à ces polluants », a déclaré le Dr. Antonella ZanobettiAntonella Zanobetti, chercheuse scientifique principale en santé environnementale à l’école de santé publique T.H. Chan de Harvard. Avec ses collègues, elle bénéficie d’une subvention du National Institute on Aging pour étudier comment la pollution atmosphérique affecte le risque de maladie d’Alzheimer et de démences connexes chez les bénéficiaires de Medicare. En 2019, ses travaux ont montré que des niveaux plus élevés de particules fines sont liés à davantage d’hospitalisations chez les personnes âgées atteintes de démence – un marqueur de la progression de la maladie.

L’année dernière, dans l’une des plus grandes études américaines à ce jourun autre groupe de chercheurs a examiné le lien entre l’exposition à long terme aux particules fines et au dioxyde d’azote chez 12 millions de bénéficiaires de Medicare ayant reçu un diagnostic de maladie d’Alzheimer et d’autres formes de démence. Les chercheurs ont conclu que l’exposition à des niveaux élevés de ces polluants semblait accélérer le déclin cognitif qui était déjà relativement avancé, entraînant une augmentation des diagnostics.

En plus des études menées à l’échelle de la population, près de 20 laboratoires scientifiques à travers le monde étudient comment la pollution atmosphérique contribue à la démence chez les animaux. À l’USC, Caleb Finchprofesseur qui étudie la neurobiologie du vieillissement, est co-investigateur principal d’une subvention de 11,5 millions de dollars sur cinq ans accordée par le National Institute on Aging pour étudier comment la pollution atmosphérique dans les zones urbaines influe sur le risque de démence et de vieillissement accéléré du cerveau.

Parmi les questions qui, selon Mme Finch, doivent être abordées, figurent les suivantes : Quelles zones du cerveau semblent les plus vulnérables aux polluants atmosphériques ? Quand les personnes sont-elles le plus à risque ? Combien de temps les dommages durent-ils ? La guérison est-elle possible ? Et les interventions sur le mode de vie, comme le régime alimentaire et l’exercice physique, sont-elles utiles ?

« Le point principal est que nous réalisons maintenant que la maladie d’Alzheimer est très sensible aux effets environnementaux, y compris la pollution atmosphérique », a déclaré Finch.

Reconnaissant cela, le Commission du Lancet sur la prévention, l’intervention et les soins en matière de démence en 2020, a ajouté la pollution atmosphérique à la liste des facteurs de risque modifiables de démence et a estimé que jusqu’à 40 % des cas de démence dans le monde pourraient être évités ou retardés si ces facteurs de risque étaient pris en compte.

Pour sa part, Mme Ailshire est optimiste quant au fait que les politiques publiques peuvent faire la différence. De 2000 à 2019, a-t-elle noté, la pollution annuelle moyenne par les particules fines a diminué de 43 % à l’échelle nationale grâce aux efforts déployés pour améliorer la qualité de l’air. « J’ai bon espoir que ces efforts se poursuivent », m’a-t-elle dit.

Que peuvent faire de leur côté les personnes âgées préoccupées par la pollution atmosphérique ?

Les jours de grande chaleur, allez vous promener le matin plutôt que l’après-midi, lorsque les niveaux d’ozone sont plus élevés. Dr Anthony Gerberun pneumologue au National Jewish Health, un centre médical de Denver spécialisé dans les maladies respiratoires. L’ozone, un gaz toxiquese forme lorsque divers produits chimiques interagissent avec la lumière du soleil et la chaleur.

Si vous vivez dans l’ouest des , où les feux de forêt disséminant des particules fines sont devenus plus fréquents, « portez un masque KN95 » les jours où les feux affectent la qualité de l’air dans votre région, a déclaré Gerber. De plus, si vous pouvez vous le permettre, envisagez d’acheter des purificateurs d’air pour votre maison, a-t-il conseillé, notant que les particules fines peuvent pénétrer dans les maisons qui ne sont pas bien étanches.

Pour vérifier les niveaux de qualité de l’air dans votre région, consultez le site suivant AirNow.govrecommande Ailshire. « Si c’est un jour à haut risque, ce n’est peut-être pas le jour pour sortir et faire de gros travaux de jardinage », a-t-elle ajouté.

Mais ne restez pas tout le temps à l’intérieur et ne vous protégez pas trop. « Il est vraiment important pour les personnes âgées d’être dehors et de faire de l’exercice », a déclaré Gerber. « Nous ne voulons pas que les personnes âgées finissent par être malades parce qu’elles respirent beaucoup de particules, mais nous ne voulons pas non plus qu’elles deviennent inactives et bloquées à la maison. »

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Kaiser Health NewsCet article a été réimprimé à partir de khn.org avec la permission de la Fondation de la famille Henry J. Kaiser. Kaiser Health News, un service d’information indépendant sur le plan rédactionnel, est un programme de la Kaiser Family Foundation, un organisme de recherche sur les politiques de santé non partisan et non affilié à Kaiser Permanente.

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