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La Chine a construit une lune artificielle flottant dans un environnement à faible gravité.

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Des chercheurs chinois ont créé un environnement à faible gravité pour une lune artificielle, en s’inspirant des expériences qui ont permis de faire léviter une grenouille à l’aide d’aimants.

Les scientifiques chinois ont conçu un simulateur de l’environnement lunaire au centre de recherche situé dans la ville de Xuzhou, dans la province du Jiangsu. Son lancement officiel est prévu dans quelques mois.

Le coordinateur de l’étude, Li Ruilin, de l’Université technique de Chine, affirme qu’il s’agit de la première lune artificielle au monde et qu’elle est susceptible de porter les simulations de l’environnement lunaire à un niveau supérieur.

Li affirme que le simulateur peut faire « disparaître » la gravité et que les conditions de faible gravité « durent aussi longtemps que nous le voulons ».

Le simulateur consiste en une chambre à vide soutenue par un champ magnétique dans laquelle une lune miniature de 60 centimètres de diamètre flotte dans un paysage de roches et de poussière soumis à la même force gravitationnelle que la lune, soit environ 16,6 % de celle de la Terre.

Li a révélé qu’il s’était inspiré des expériences du physicien d’origine russe Andre Geim visant à faire léviter une grenouille à l’aide d’aimants, travaux qui lui ont valu un prix « Ig Nobel », destiné à récompenser les réalisations scientifiques qui « font d’abord rire puis réfléchir ». M. Geim, qui travaille à l’université de Manchester en Angleterre, a remporté le prix Nobel de physique en 2010 pour ses recherches sur le graphène.

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La Chine a son propre programme d’exploration lunaire – nommé d’après la déesse mythique de la lune Chang’e – dont les missions récentes ont inclus l’atterrissage d’un rover sur la face cachée de la lune. en 2019 , et en 2020 en ramenant des échantillons de roches lunaires sur Terre après 44 ans.

La Chine a toujours pour objectif d’emmener des astronautes sur la Lune d’ici 2030 et d’établir une base de recherche lunaire commune avec la Russie. Les autorités spatiales chinoises ont déclaré le mois dernier que la construction de la station de recherche pourrait commencer plus tôt que prévu, en 2027, en raison des inquiétudes suscitées par les propositions américaines visant à établir des règles pour les futures activités lunaires. De son côté, la NASA prévoit d’envoyer des astronautes sur la lune d’ici 2024 dans le cadre de son programme Artemis.

L’installation de Xuzhou devrait jouer un rôle clé dans les futures missions lunaires de la Chine, notamment la construction d’infrastructures sur la Lune, a déclaré M. Li.

Il permettra aux scientifiques de tester les équipements – et éventuellement d’éviter des erreurs de calcul coûteuses – dans une simulation de l’environnement lunaire extrême, où les roches et la poussière peuvent se comporter de manière complètement différente de celle de la Terre. La lune n’a pas d’atmosphère, la température peut changer rapidement et de façon spectaculaire, et à faible gravité, les particules du sol sont plus lâchement liées entre elles.

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Selon M. Li, le simulateur lunaire pourrait être utilisé pour tester de nouvelles technologies, telles que l’impression 3D, dans la mesure où elles pourraient être utiles pour ériger des structures sur la surface lunaire. Elle pourrait jouer un rôle dans l’évaluation de la faisabilité d’une installation humaine permanente, notamment en ce qui concerne la capacité des surfaces à retenir la chaleur, a-t-il ajouté.

« Certaines expériences dans l’environnement simulé peuvent également nous donner des indices importants, comme l’endroit où chercher de l’eau piégée sous la surface », a-t-il déclaré.

Simuler sur Terre le rude environnement lunaire n’était pas une tâche facile : la force magnétique requise était si forte qu’elle pouvait briser des composants tels que les fils supraconducteurs. Ensuite, la chambre à vide fonctionne grâce à ses nombreux composants métalliques et est sensible à un aimant puissant.

M. Li a déclaré que l’installation de recherche chinoise serait ouverte aux chercheurs du monde entier.

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