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« Gatsby de Turquie », un homme d’affaires qui a blanchi des milliards de dollars pour l’Iran, mène une vie de luxe à Miami sous protection américaine

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Surnommé le « Gatsby de la Turquie », Reza Zarrab, le protagoniste d’un vaste réseau de blanchiment d’argent et de fraude bancaire pour l’Iran, un pays soumis à des sanctions économiques américaines, mène une vie de luxe à Miami, où il dirige une entreprise de chevaux de course, selon une enquête menée par des organisations internationales de lutte contre la corruption avec Miami Herlald.

Arrêté par le FBI en 2016 pour avoir participé à un stratagème visant à contourner les sanctions américaines contre l’Iran par l’intermédiaire d’une banque d’État turque, Zarab, 38 ans, a conclu un accord avec les procureurs américains en échange d’un plaidoyer de culpabilité et d’une coopération, et en attendant le procès, il mène la belle vie à Miami.

Reza Zarrab est né en Iran de parents azéris et s’est installé à Istanbul où il s’est lancé dans les affaires avec des membres de sa famille dès l’adolescence. Il a épousé une pop star turque avec laquelle il a un enfant. En 2007, il a obtenu la nationalité turque grâce à une dispense spéciale, mais a été accusé d’avoir payé 1,5 million de dollars pour l’obtenir.

En 2013, un scandale de corruption a éclaté concernant l’implication de la banque publique turque, Halkbank, dans le transfert illicite d’argent vers l’Iran, au mépris des sanctions américaines, par l’intermédiaire de sociétés écrans dans plusieurs pays, dont la Turquie, qui achetaient de l’or.

M. Zarrab, qui était associé en affaires au milliardaire et magnat iranien Babak Zanjani, condamné à mort pour corruption, a été découvert par les services de sécurité turcs comme ayant été en relation de corruption avec plusieurs ministres du cabinet de l’actuel président turc. Arrêté à la suite d’une décision de justice, il a été libéré deux mois plus tard, en février 2014. Parmi les suspects du système de blanchiment d’argent pour l’Iran figurent les fils de ces ministres, ainsi que le PDG de Hallbank, Suleyman Arslan.

Des « liens étroits » avec Erdogan

Le Premier ministre de l’époque, Recep Tayyip Erdoğan, a interrompu l’enquête judiciaire en invoquant un coup d’État judiciaire contre son gouvernement initié par le mouvement du chef de l’opposition, un prédicateur islamiste en exil aux États-Unis, et a renvoyé les procureurs et les enquêteurs de la police. Bien que quatre ministres aient été limogés ou aient démissionné à la suite d’allégations selon lesquelles ils auraient reçu des pots-de-vin allant jusqu’à 50 millions de dollars dans le cas du ministre de l’économie Zafer Caglayan, le parlement où le parti du premier ministre est majoritaire a voté contre la levée de l’immunité et donc les poursuites.

Arrêté le 19 mars 2016 pour avoir conspiré par l’intermédiaire de sa société aurifère afin d’aider l’Iran à échapper aux sanctions américaines, il a été inculpé de charges qui pourraient lui valoir 75 ans derrière les barreaux.

Les procureurs américains ont fourni des preuves de ses liens « étroits » avec la famille du président turc Erdoğan, notamment un don de 4,5 millions de dollars à la fondation de sa femme.

Bien que le président turc ait déclaré que l’arrestation de cet Iranien n’était « pas un cas intéressant pour la Turquie », il a demandé au vice-président américain de l’époque, Joe Biden, de libérer Zarab et de démettre le procureur de ses fonctions. C’est Donald Trump qui a accédé à la demande d’Erdoğan en relevant Preet Bharara de ses fonctions.

Un autre protagoniste du réseau et collaborateur de Zarrab, le directeur adjoint de la Halkbank, Mehmet Hakan Atilla, a également été arrêté par les États-Unis en mars 2017 pour les mêmes accusations de complot. Par la suite, les États-Unis ont également inculpé le ministre turc de l’économie et le directeur général de Halknank, Suleyman Aslan.

Metin Topuz, un employé turc du consulat général des États-Unis à Istanbul, a été arrêté le 4 octobre 2017 pour espionnage, appartenance à une organisation terroriste et fourniture de preuves de l’enquête de corruption de 2013 aux États-Unis. Le mandat d’arrêt indique que les principaux suspects dans l’enquête sur la corruption du 17 décembre étaient « des agences de renseignement étrangères et d’autres pays ».

Zarrab a conclu un accord de plaidoyer avec les procureurs américains en 2017 et a témoigné contre le directeur adjoint de HalkBank, Atilla. En réponse, le gouvernement turc a saisi tous ses biens en Turquie, y compris ceux de sa famille et de son épouse.

Des milliards de dollars blanchis pour l’Iran

Les procureurs américains estiment que le réseau auquel l’homme d’affaires a participé a transféré au moins 20 milliards de dollars en Iran rien qu’entre 2010 et 2015.

Reza Zarrab a reçu une fausse identité en échange de ses dépositions et mène une vie active à Miami et notamment des entreprises qui pourraient être une autre façade pour le blanchiment d’argent.

Une enquête menée par des organisations de lutte contre la corruption et des journalistes du Miami Herald a révélé que M. Zarrab aurait encore des liens avec son réseau de crime organisé, recevant des transferts d’argent de la part d’individus en Turquie.

Une affaire de chevaux à Miami

Il a utilisé plusieurs fausses identités pour ouvrir une entreprise de chevaux de course. Il vit actuellement dans un quartier résidentiel de Miami dans un appartement de luxe qui se loue 10 000 dollars par mois. Avec des plafonds de dix pieds de haut, un ascenseur privé, des salles de bains élégantes, l’appartement a accès à la piscine et est même annoncé avec des photos encadrées de la famille de l’homme d’affaires.

Des journalistes du Miami Herald l’ont vu parler au téléphone en turc et monter dans une Cadillac Escalade avec chauffeur.

En attendant le verdict du procès de la Halkbank, M. Zarrab mène une vie de luxe, financée en partie par des transferts d’argent depuis la Turquie.

Dans le contexte du témoignage de Zarrab à ce procès, les sénateurs américains ont exprimé leur inquiétude quant au traitement de l’affaire par le système judiciaire américain et à une apparente ingérence politique en faveur de la Turquie.

« Il s’agit du plus grand système d’évasion de sanctions de l’histoire des États-Unis, et la possibilité que le système financier américain ait été utilisé pour faciliter des transactions irrégulières pour Reza Zarrab et d’autres co-conspirateurs mérite l’attention immédiate des responsables américains », a déclaré Ron Wyden, président de la commission des finances du Sénat américain.

Dans la semaine qui a suivi l’accord avec les procureurs américains, un personnage clé de son cercle intime, l’homme d’affaires iranien Amir Fathrazi, a ouvert une nouvelle société en Turquie. Un autre fondateur et président est Sami Al-Bazz, le frère d’un avocat turc qui s’est installé à New York pour défendre Zarrab.

Cet avocat, Shams Al-Bazz, est aujourd’hui l’assistant personnel de Zarrab et celui qui gère ses affaires.

Fathrazi était actionnaire de Royal Holding A.S, une société par laquelle Zarrab blanchissait de l’argent pour l’Iran.

Le Organized Crime and Corruption Reporting Project a identifié au moins une douzaine de sociétés en Iran associées à Fathrazi et à ses proches qui ont travaillé avec la famille de Zarrab. Parmi eux, au moins six sont actifs.

Sur le papier, la nouvelle société turque Amir Al Gayrimenkul Yatırımları Anonim shirketi s’occupe d’investissements immobiliers – pourtant elle ne semble pas avoir beaucoup d’activité, pas de site web ou de présence en ligne.Le président de la société, Sami Al-Bazz, a déclaré que Zarrab n’a aucun lien avec la société.

Fathrazi et Zarrab sont devenus partenaires en 2003 de l’entreprise de joaillerie turque Zafer Kuyumculuk. Les services de répression turcs ont découvert qu’un directeur de la société faisait partie d’un système de blanchiment d’argent pour l’Iran.

En 2013, Fathrazi et Hossein, le père de Zarrab, ont créé une entreprise de traitement de l’or en Iran. Peu de temps après, Hossein a été condamné à une amende de 9,1 millions de dollars par les États-Unis en rapport avec un échange d’argent aux Émirats arabes unis qui aurait fait partie du système de blanchiment d’argent de Reza Zarrab.

« S’il était prouvé que Zarrab a agi de manière malhonnête ou frauduleuse, qu’il s’est associé à des criminels connus ou, pire encore, qu’il a commis un crime, cela compromettrait sérieusement son utilité en tant que témoin. Selon l’importance qu’il a dans l’affaire [Halkbank]cela pourrait sérieusement nuire à cette affaire », a déclaré Peter Sprung, ancien procureur adjoint du district sud de New York.

Zarrab pourrait être condamné à 130 ans de prison s’il viole les termes de l’accord.

Robert Anello, l’avocat de l’homme d’affaires, affirme que toutes les activités matérielles de son client sont connues des autorités américaines et que les allégations d’implication dans le blanchiment d’argent sont fausses et diffamatoires.

Pourtant, Zarrab reçoit de l’argent de sociétés et d’individus en Turquie avec lesquels il n’a aucun lien connu – il a reçu de l’argent pour un loyer et un architecte d’intérieur par l’intermédiaire d’une succursale de Manhattan de la Standard Chartered Bank, une banque britannique qui a traité des paiements de plus d’un milliard de dollars à des sociétés liées à Zarrab entre 2007 et 2015. La personne qui lui a envoyé l’argent a donné des adresses à Istanbul où il n’est pas enregistré. Zarrab a également reçu de l’argent pour payer le transport de ses chevaux de la part d’une compagnie automobile en Turquie.

Zarrab utilise une carte American Express dotée d’une généreuse limite de crédit qui appartient à Erich C. Ferrari, l’avocat du cabinet chargé de sa défense contre les sanctions. Sa voiture de luxe est également à son nom. M. Ferrari a expliqué qu’il s’agit d’un arrangement légal dont le gouvernement américain a connaissance.

L’appartement de trois chambres à coucher où Zarrab a vécu au moins aussi récemment qu’en juillet est en vente pour plusieurs millions de dollars.Le nom du propriétaire, qui est soutenu par une société à responsabilité limitée qui a acheté la maison peu avant que Zarrab soit autorisé à déménager en Floride en 2018, est inconnu.

La vie de l’homme d’affaires tourne autour des courses de chevaux auxquelles il participe sous le nom de Richard Ferrari et qu’il gagne. Il a acheté des pur-sang pour lesquels il a déboursé jusqu’à 300 000 dollars et avec lesquels il a remporté des concours de dressage.

Il construit également un complexe d’écuries à Davie, une arène et un immeuble de bureaux. Les actes notariés montrent que l’acheteur du terrain, une nouvelle société, Pegasus Equestrian Davie, a payé 1,2 million de dollars en échange d’une ferme.

Récemment rebaptisé Next Level Performance Center, il a pour président Aaron Goldsmith, une autre des fausses identités de Zarrab. L’entreprise a pour activité la vente de chevaux de compétition. Ses contacts sont Zarrab lui-même et le directeur de la société, un ami de la famille originaire d’Iran qui possédait un bar en Virginie.

L’industrie des chevaux de course a longtemps servi de couverture parce qu’elle n’est pas soumise à la législation anti-blanchiment. En outre, le prix d’achat d’un cheval n’est pas réglementé et peut être aussi élevé qu’il l’est. En outre, la confiscation des biens constitués d’animaux pose des difficultés juridiques. L’enquête n’a trouvé aucune preuve d’activité illégale dans la ferme dirigée par Zarrab. L’ouverture de l’entreprise est prévue en décembre.

Zarrab a reçu une carte d’autorisation d’emploi américaine délivrée par le service d’immigration au nom d’Aaron Goldsmith. Avec cet argent, Zarrab peut avoir un permis de conduire, des comptes bancaires et gérer son entreprise.

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