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Étude : le méthane pourrait être le premier signe détectable de vie extraterrestre sur une planète lointaine

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Le méthane pourrait être le premier signe détectable de vie extraterrestre s’il est découvert dans l’atmosphère d’une planète rocheuse orbitant dans la « zone habitable » – la région ni trop chaude ni trop froide pour que de l’eau liquide existe à la surface de la planète – dans l’orbite d’une étoile semblable au Soleil, ont annoncé lundi des chercheurs américains.

Reuters.

Les chercheurs ont présenté trois arguments selon lesquels le méthane est un bioréacteur prometteur.

« En premier lieu, il ne serait pas du tout surprenant que la vie ailleurs produise du méthane. Même si la biochimie de la vie extraterrestre était radicalement différente de celle de la biosphère terrestre, la méthanogénèse est une stratégie métabolique évidente et facile pour toute vie à base de carbone, compte tenu des sources d’énergie susceptibles d’être présentes sur les exoplanètes rocheuses », a déclaré le co-auteur de l’étude, Joshua Krissansen-Totton, du département d’astronomie et d’astrophysique de l’UCSC.

Ensuite, les chercheurs ont déclaré que le méthane ne persisterait pas longtemps dans l’atmosphère d’une planète rocheuse habitable sans un réapprovisionnement constant, éventuellement par des organismes vivants. Sur Terre, le méthane atmosphérique est instable – détruit par les effets chimiques de la lumière – mais il est constamment renouvelé par des moyens biologiques.

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Troisièmement, selon eux, il serait difficile pour des processus non biologiques tels que le volcanisme ou les réactions chimiques dans la zone des dorsales océaniques et des cheminées hydrothermales de maintenir cet apport sans laisser une « empreinte » indiquant que le méthane n’est pas d’origine biologique.

Les volcans expulsant des gaz, par exemple, libéreraient du monoxyde de carbone en même temps que du méthane, mais l’activité biologique tend à dévorer le monoxyde de carbone et à réduire ses concentrations dans l’atmosphère. Ainsi, selon les chercheurs, les processus non biologiques ne peuvent pas facilement produire des atmosphères de planètes rocheuses riches à la fois en méthane et en dioxyde de carbone, comme sur Terre, mais avec peu, voire pas du tout, de monoxyde de carbone.

Les scientifiques espèrent obtenir une meilleure vue des atmosphères des exoplanètes grâce au James Webb et à d’autres nouveaux télescopes, en analysant leur chimie lorsque ces mondes lointains passent devant l’étoile autour de laquelle ils gravitent – du point de vue de la Terre.

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L’oxygène, plus abondant dans l’atmosphère terrestre que le méthane, est une autre biosignature potentielle. Elle aussi est fournie à l’atmosphère terrestre par des processus biologiques, en l’occurrence la photosynthèse des plantes et des microbes. Mais l’oxygène pourrait échapper à la détection du télescope Webb.

« Le méthane n’est pas une signature biologique hypothétique. Nous savons que la vie sur Terre a produit du méthane pratiquement tout au long de son histoire, et les concentrations de méthane dans l’atmosphère ont pu être élevées sur la Terre primitive, avant l’apparition de l’oxygène dans l’atmosphère », a déclaré Mme Krissansen-Totton.

« Mais il est important de noter que la diversité des environnements planétaires ailleurs est probablement vaste et qu’il peut exister d’autres processus non biologiques de production de méthane que personne n’a encore envisagés », a ajouté le chercheur.

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