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Des microparticules riches en ADN appartenant à des humains préhistoriques ont été découvertes dans le sol de la grotte de Denisova, dans l’Altaï.

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Grâce à cette découverte, les scientifiques pourront plus facilement déterminer le sexe, l’apparence et d’autres traits des habitants de ces grottes.

Dans des échantillons de sol provenant de la grotte Denisova, dans les montagnes de l’Altaï, des scientifiques ont découvert des particules microscopiques exceptionnellement riches en ADN préhistorique. Cette découverte a permis aux scientifiques de déterminer les correspondances entre l’ADN « fossile » présent dans le sol et les restes de Néandertaliens trouvés dans la grotte. La description de la découverte a été publiée dans la revue scientifique Proceedings of the National Academy of Sciences .

« L’ADN préhistorique que nous avons précédemment extrait du sol de la grotte Denisova est concentré dans des particules microscopiques et n’est pas uniformément réparti dans le sol. Cela a permis de révéler l’origine de cet ADN préhistorique et d’indiquer dans quelles conditions il est le plus souvent déposé », a déclaré M. Vera. Aldeas de l’Université d’Algarve à Faro (Portugal).

La découverte d’une espèce d’Homo sapiens inconnue jusqu’alors – les « Denisovans » – a été annoncée par des anthropologues il y a dix ans. Les archéologues travaillant dans la grotte de Denisova, dans l’Altaï, ont trouvé les restes dès le milieu des années 1980, mais les scientifiques ont pu comprendre qu’il s’agissait d’une nouvelle espèce d’hominidé bien plus tard. En effet, les chercheurs ont pu extraire et étudier des fragments du génome de Denisovan, qui se trouvaient à l’intérieur des dents et des articulations conservées.

Au départ, les découvreurs de la Denisovite pensaient que les anciens habitants de l’Altaï étaient des parents des Néandertaliens qui vivaient dans la grotte de Denisova il y a environ 50 000 ans. Par la suite, il s’est avéré que les Dénisovans étaient apparus bien plus tôt et qu’ils constituaient une sous-espèce distincte d’humains, dont on retrouve aujourd’hui des traces d’ADN dans les génomes des Polynésiens modernes, des Indiens d’Amérique du Sud et de plusieurs peuples d’Asie du Sud-Est.

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Il y a quatre ans, des scientifiques dirigés par Matthias Meyer ont découvert des fragments d’ADN néandertalien dans le sol de la grotte Denisova. Leur étude a aidé les scientifiques à prouver que l’Homo neanderthalensis s’est installé plus tard dans ces sites que les Denisovans. Aldeas, Meyer et leurs collègues ont étudié très attentivement les échantillons du sol de la grotte, dans l’espoir de comprendre comment des fragments des génomes de divers Néandertaliens et Cro-Magnons y sont parvenus.

Les paléogénéticiens ont également étudié des échantillons de sédiments provenant de plusieurs dizaines d’autres grottes et sites d’humains préhistoriques collectés par leurs collègues ces dernières années dans diverses régions d’Eurasie.

Après avoir préparé les milieux minces de ces échantillons de sol, les scientifiques ont comparé le nombre de fragments d’ADN de Néandertal et de Cro-Magnon qu’ils contenaient, ainsi que des fragments du génome de divers animaux. Il s’est avéré que l’ADN fossile des humains et des mammifères préhistoriques était concentré dans des particules microscopiques individuelles du sol et n’était pas réparti uniformément dans toute son épaisseur, comme les paléogénéticiens l’avaient initialement prévu.

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Les scientifiques ont également découvert que ces échantillons étaient directement liés aux habitants de la grotte de Denisova et aux sites des hommes préhistoriques dont les échantillons de sol ont été extraits. En particulier, Mme Aldeas et ses collègues ont pu établir un lien entre les restes d’ADN présents dans le sol de la grotte Denisova et un fragment d’os de Néandertalien trouvé près du site d’échantillonnage du sol.

Comme le supposent les scientifiques, les particules qu’ils ont trouvées avec une forte proportion d’ADN sont des fragments microscopiques provenant des os d’humains et d’animaux préhistoriques, ainsi que de leurs excréments fossilisés. Cette découverte simplifie considérablement la recherche et l’identification de l’ADN fossile dans le sol des grottes et permet également aux scientifiques d’utiliser ces restes pour déterminer le sexe, l’apparence et d’autres caractéristiques des anciens habitants de ces sites.

En outre, les scientifiques ont découvert que la nature concentrée des dépôts d’ADN fossile dans le sol permet d’en rechercher des traces même dans les échantillons conservés dans les collections des musées et des instituts depuis des décennies. Dans un avenir proche, Meyer et ses collègues prévoient d’analyser un grand nombre de ces échantillons de sol, ce qui, espèrent-ils, enrichira considérablement la compréhension des anthropologues et des paléogénéticiens des populations humaines anciennes.

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