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Des chercheurs ont découvert que davantage d’ours polaires du Groenland survivent sans glace malgré le réchauffement climatique.

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Les ours polaires sont devenus le visage poilu de la crise climatique. Les experts ont averti par le passé que ces animaux pourraient disparaître complètement en quelques décennies, à mesure que les glaciers arctiques sur lesquels les ours chassent fondent.

Aujourd’hui, des chercheurs affirment avoir trouvé un groupe d’ours polaires dans le sud-est du Groenland qui survit malgré l’absence de banquise pendant une grande partie de l’année.

Selon l’équipe, les ours polaires – qui semblent avoir été isolés des autres groupes pendant plusieurs centaines d’années – ont réussi à survivre grâce à l’eau douce des glaciers qui se déverse dans la mer.

Les chercheurs ajoutent que, malgré les prévisions d’un déclin important du nombre d’ours polaires dans l’Arctique, cette découverte est porteuse d’espoir, même si les conditions actuelles dans le sud-est du Groenland sont similaires à celles attendues dans le cercle polaire nord vers la fin du siècle.

« Je pense [urşii] peut nous apprendre quelque chose sur la situation actuelle ; un petit nombre d’ours polaires pourrait être capable de survivre dans un Arctique sans glace », a déclaré le Dr Kristin Laidre, premier auteur de l’étude de l’université de Washington, qui a travaillé avec l’Institut des ressources naturelles du Groenland.

Laidre et ses collègues ont publié leurs études sur le mouvement, la génétique et la démographie d’une sous-population d’ours polaires le long de la côte du Groenland oriental. Les études ont permis de découvrir deux groupes distincts, dont l’un vit au-dessus de 64 degrés nord et l’autre en dessous, dans le sud-est de l’île.

L’équipe affirme que ces derniers répondent aux critères d’une nouvelle sous-population d’ours polaires – ce qui porte le nombre d’ours identifiés jusqu’à présent de 19 à 20 – en notant que les ours du groupe font partie des ours polaires les plus isolés génétiquement de l’Arctique. Leurs déplacements sont limités par le relief montagneux, la calotte glaciaire du Groenland à l’ouest, les eaux libres à l’est et le manque d’habitat approprié au sud.

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« Ils sont isolés géographiquement, génétiquement et démographiquement, ce qui signifie qu’ils n’interagissent pas avec d’autres ours », a déclaré M. Laidre, tout en soulignant que le groupe n’évolue pas vers une nouvelle espèce.

« De temps en temps, un immigrant arrive et ajoute une diversité génétique au groupe », a ajouté M. Laidre. « Mais comme ils sont très isolés géographiquement, ils n’ont pas beaucoup d’apports génétiques d’autres ours polaires dans d’autres parties de l’Arctique ».

À première vue, les conditions dans le sud-est du Groenland peuvent sembler un habitat un peu douteux pour les ours polaires, car la glace de mer est présente pendant moins d’un tiers de l’année. Mais lorsque les glaciers des fjords se déplacent vers l’océan, la glace qui se brise peut donner naissance non seulement à des icebergs mais aussi à des agrégats devant le glacier, fournissant ce que Laidre appelle un « paysage flottant » à partir duquel les ours peuvent chasser toute l’année. The Guardian.

« Ce que nous savons des ours polaires, c’est que la présence de glace pendant environ 100 jours par an est bien trop faible pour qu’ils puissent survivre », a-t-elle déclaré. « La raison pour laquelle ils peuvent se rendre dans cet environnement isolé est qu’ils ont un plateau de glace supplémentaire. »

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Ce n’est pas la première fois que l’on constate que les ours polaires se déplacent le long des fronts de glace, mais l’équipe affirme que le groupe nouvellement identifié – qui serait composé de centaines d’ours – est inhabituel car ces caractéristiques sont essentielles à leur survie.

Toutefois, M. Laidre a déclaré que ces habitats sont rares et qu’ils sont susceptibles de changer avec le réchauffement climatique. Le petit pool génétique des ours du sud-est du Groenland pourrait s’avérer problématique si les ours immigrants cessent d’apparaître.

Le professeur Andrew Derocher, spécialiste des ours polaires à l’université d’Alberta, qui n’a pas participé à l’étude, a déclaré que la recherche montrait que les ours polaires du sud-est du Groenland constituaient un groupe génétique distinct, isolé et consanguin, même s’il a ajouté que l’absence de définition fixe rendait difficile la classification du groupe comme nouvelle sous-population.

« Je soupçonne qu’à mesure que le climat continue de se réchauffer dans l’Arctique, cette étude reflète un schéma qui se produira beaucoup plus souvent : une baisse de l’abondance associée à une faible immigration se traduira par des groupes d’ours polaires génétiquement distincts dispersés dans l’Arctique qui, à mesure que le réchauffement se poursuit, disparaîtront au fil du temps », a-t-il déclaré.

« La faible condition corporelle et le taux de natalité signalés dans le sud-est du Groenland suggèrent que ce groupe d’ours vit peut-être déjà à la limite de la persistance. »

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