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Des chercheurs ont découvert « la plus grande plante sur Terre ».

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Il y a environ 4 500 ans, une seule graine – provenant de deux espèces d’herbiers marins – a trouvé un habitat favorable quelque part dans ce que l’on appelle aujourd’hui la baie des requins, au large de la côte ouest de l’Australie. Les scientifiques ont découvert que les graines ont donné naissance à ce que l’on pense être la plus grande plante sur Terre, couvrant environ 200 kilomètres carrés (trois fois la taille de l’île de Manhattan), rapporte The Guardian.

L’espèce, Posidonia australis – également connue sous le nom d’herbe à fibres ou d’herbe à rubans – se trouve généralement le long des côtes méridionales de l’Australie.

La plante a formé des prairies immenses et denses qui, dans certaines zones, s’étendent à perte de vue dans toutes les directions. Les rubans de la plante ne mesurent que 10 cm de long à certains endroits, mais jusqu’à un mètre à d’autres.

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Les conditions dans la baie des requins elle-même sont difficiles. La plante a trouvé le moyen de survivre dans des zones où la salinité est deux fois plus élevée qu’ailleurs dans la baie et peut se développer dans des eaux dont la température peut varier entre 15°C et 30°C.

La taille de l’usine de rubans de Shark Bay est d’environ 20 000 hectares (49 000 acres), ce qui la rend beaucoup plus grande que les arbres d’Aspen, dans l’Utah, souvent appelés la plus grande plante du monde, qui couvrent 43 hectares.

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Les rhizomes du rubanier peuvent croître jusqu’à 35 cm par an. En utilisant ce rythme, les auteurs de la recherche – publiée dans Proceedings of the Royal Society B – estiment que la plante a mis au moins 4 500 ans pour se répandre aussi loin qu’aujourd’hui.

Les herbes marines protègent les côtes contre les dommages causés par les tempêtes, stockent de grandes quantités de carbone et constituent un habitat pour une grande diversité d’espèces sauvages. La conservation et la restauration des prairies sous-marines jouent un rôle essentiel dans l’atténuation du changement climatique et l’adaptation à celui-ci.

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