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Découverte du premier trou noir inactif en dehors de la Voie lactée, d’une masse neuf fois supérieure à celle du Soleil

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Un trou noir dormant d’une masse neuf fois supérieure à celle du Soleil a été découvert pour la première fois en dehors de la Voie lactée. Les chercheurs ont qualifié cette découverte de « très excitante », rapporte The Guardian.

Bien qu’il ne soit pas le premier candidat au statut de trou noir, un chercheur de l’université de Sheffield affirme que ce trou noir est « le premier à être détecté sans ambiguïté en dehors de notre galaxie ».

Les chercheurs ont cherché des systèmes de trous noirs binaires pendant plus de deux ans avant de trouver le trou noir, nommé VFTS243.

Paul Crowther, professeur d’astrophysique à l’université de Sheffield, a qualifié cette découverte de « très excitante », qui survient après « la proposition d’un certain nombre de candidats inactifs qui pourraient être des trous noirs ».

Les trous noirs de masse stellaire se forment lorsque des étoiles massives arrivent en fin de vie et s’effondrent sous l’effet de leur propre gravité. Dans un système composé de deux étoiles tournant l’une autour de l’autre, ce processus laisse derrière lui un trou noir en orbite autour d’une étoile compagne brillante.

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Le trou noir inactif récemment découvert pèse au moins neuf fois la masse du Soleil de la Terre et tourne autour d’une géante bleue chaude qui pèse 25 fois plus que le Soleil.

Le trou noir a également été observé dans une galaxie proche par une équipe de scientifiques internationaux. Leur étude – publiée dans Nature Astronomy – suggère que l’étoile qui a donné naissance à VFTS243 a disparu sans aucun signe d’une explosion de supernova.

Au sein de l’équipe de recherche internationale, M. Crowther a travaillé avec Tomer Shenar, de l’Institut de physique et d’astronomie, qui a commencé ses études à l’université belge KU Leuven et est actuellement boursier Marie-Curie à l’université d’Amsterdam, aux Pays-Bas.

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Shenar a confirmé la probabilité d’un « scénario d’effondrement direct », c’est-à-dire un effondrement sans explosion, et estime que cela a « d’énormes implications pour l’origine des fusions de trous noirs dans le cosmos ».

Un trou noir est considéré comme inactif s’il n’émet pas de hauts niveaux de rayonnement X, car ces trous noirs sont généralement détectés. Les trous noirs dormants sont difficiles à observer car ils n’interagissent pas beaucoup avec leur environnement.

VFTS 243 a été découvert après six ans d’observations de la nébuleuse de la Tarentule par l’instrument spectrographique multi-éléments Large Fiber Array du Very Large Telescope de l’Observatoire européen austral.

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