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Course à la direction du Royaume-Uni : Pourquoi les conservateurs ont soutenu Truss plutôt que Sunak

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Après un mois de campagne, les résultats sont connus, et Sunak aussi. La ministre des affaires étrangères Liz Truss a gagné et elle est maintenant le nouveau premier ministre. Le résultat n’est pas si inattendu. Près de la moitié du vote des membres du Parti conservateur, soit moins de 1 % de l’électorat britannique, environ neuf sur dix disent avoir déjà pris leur décision. Que s’est-il passé ?

Ou plutôt, quelle partie de Sunak, intelligent, décent, abstinent, travailleur, marié à sa petite amie, fiscalement responsable et conservateur, les membres du Parti conservateur n’ont-ils pas aimée ? Certains se demandent si la n’est tout simplement pas prête pour un premier ministre issu d’une minorité ethnique : Sunak est d’origine indienne. C’est une question juste, bien qu’elle n’explique pas vraiment la situation dans son ensemble.

Comme Boris Johnson l’a dit amèrement dans son dernier discours parlementaire, « quand le troupeau bouge, il bouge ». Un cynique dirait que les espoirs du Cabinet parmi les députés ont sauté de la barrière vers le côté où l’herbe semble plus verte. Même Penny Mordaunt – qui a été éliminée lors des étapes parlementaires sur fond d’allégations selon lesquelles le camp Truss aurait divulgué des documents préjudiciables – a soutenu le ministre des affaires étrangères. Mais cela explique l’élan, pas la raison pour laquelle il va dans le sens de Truss.

Un facteur évident est la personne qui ne participe pas à la compétition – Boris Johnson. Ses propres députés ont mis fin à l’affaire après une série de scandales, mais de nombreux membres du parti ont eu des doutes. Les partisans de Johnson présentent la démission de Sunak comme l’événement qui a fait pencher la balance en défaveur du PM. Sunak a eu du mal à se défaire de son rôle de Brutus face au Jules César de Johnson. De nombreux conservateurs ont clairement du mal à accepter l’idée de remettre la couronne à l’homme qui a manié le couteau.

Un autre fantôme qui hante Sunak le candidat est « Sunak le chancelier ». Il est très difficile pour un ancien chancelier conservateur qui a augmenté les impôts – au niveau le plus élevé depuis quatre décennies – de faire campagne en tant que réducteur d’impôts. On a également le sentiment qu’il a augmenté les mauvais impôts – son augmentation de l’assurance nationale a touché à la fois les travailleurs et leurs employeurs – qu’il a rendu le système beaucoup plus complexe et qu’il n’a pas réussi à financer les réformes des services sociaux. De nombreux conservateurs le soupçonnent également d’être un peu trop dogmatique et trop déférent envers la Banque d’Angleterre, dont Truss veut revoir le mandat. « Il est trop intelligent à moitié » est un commentaire que l’on entend de la part des conservateurs et qui condamne à peu près un candidat.

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Sur le plan émotionnel, le message de responsabilité fiscale de Sunak ne va pas bien avec le message Johnsonien d’optimisme de Truss au milieu de toutes les mauvaises nouvelles. Truss rend tout cela glorieusement, improbablement, simple : réduire les impôts, emprunter là où c’est nécessaire et regarder la croissance revenir. Elle rejette comme « non inévitable » la récession prolongée prévue par la Banque d’Angleterre. Elle avait réussi à se positionner comme le successeur du boosterisme du Brexit de Johnson tout en étant la candidate du changement.

C’est peut-être la première campagne de leadership depuis de nombreuses années qui ne se concentre pas sur l’Europe, mais le Brexit est toujours présent en arrière-plan. La droite du parti Tory pense que le style plus émollient de Sunak et son désir d’éviter de nouvelles pressions sur l’économie conduiront à un compromis sur le protocole d’Irlande du Nord, que Johnson était déterminé à réécrire. Ils ont apporté leur soutien à Truss, qui a déclaré que le seul langage que l’Europe comprend est celui de la force. Ce soutien s’est répercuté sur la base du parti et, surtout, a permis à Truss d’obtenir le soutien des deux journaux qui comptent le plus pour cet électorat : le Telegraph et le Daily Mail.

La tactique de Sunak avait souvent semblé inappropriée pour cette course – plus adaptée à une élection générale. Annoncer un plan de réduction de la TVA sur le carburant ressemblait à du Truss-lite. Une promesse de réduire l’impôt sur le revenu en sept ans semblait hors de propos alors que les gens s’inquiètent de leurs factures d’énergie dans sept semaines.

En dehors du portefeuille économique, il semblait moins à l’aise que Truss. S’engager à élargir la définition de l’extrémisme pour inclure ceux qui « vilipendent la Grande-Bretagne » était censé donner l’impression d’être dur envers la criminalité, mais il a plutôt donné l’impression d’être dur envers la liberté d’expression. Dire aux électeurs de la ville aisée de Tunbridge Wells que, en tant que chancelier, il a modifié les formules de financement qui avaient « poussé tous les fonds vers les zones urbaines défavorisées » afin que « des zones comme celle-ci » puissent recevoir davantage de fonds, c’était Noël avant l’heure pour l’équipe des médias sociaux du parti travailliste.

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Le nom de Mme Truss suscitait autrefois des huées dans la bulle de Westminster. Mais comme l’a déclaré John Curtice, expert en sondages et professeur à l’Université de Strathclyde, à Spectator TV, « le discours de Liz Truss fonctionne – la fille empathique et ordinaire qui a grandi à Paisley et a fréquenté une école primaire ».

Le récit de Rishi, en revanche, semble maintenant jouer contre lui, ce qui n’était pas le cas il y a peu. Alors qu’il était l’un des plus jeunes chanceliers de l’histoire et une étoile montante du parti, on le surnommait affectueusement « Dishy Rishi » (argot britannique désignant un homme séduisant).

Il a signé les chèques qui ont maintenu les gens à flot pendant la pandémie. Maintenant, son prénom sonne un peu trop comme « riche », ce qu’il est. Ses costumes coûteux et le statut fiscal de sa femme le rendent beaucoup moins sympathique à l’heure où tant de personnes sont confrontées à la crise du coût de la vie. Le fait qu’il ait été un jour détenteur d’une carte verte américaine – ce qui signifiait qu’il s’engageait à vivre un jour aux – avant de la rendre lorsqu’il était chancelier, est toujours cité comme une raison de ne pas lui faire confiance.

Truss a fait quelques erreurs de campagne, mais cela n’a pas eu d’importance à la fin. Le fait d’avoir une telle avance si tôt dans le scrutin a semblé se retourner contre eux et les Tories ont désigné le prochain premier ministre, qui ne sera pas Sunak, le fils de l’immigrant. La seule question est de savoir s’ils vont le regretter.

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