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Comment les visages royaux d’Europe ont partagé en toute sécurité leurs secrets les plus importants

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Les visages royaux du XVIe siècle protégeaient soigneusement leur correspondance des regards indiscrets et des espions en utilisant des verrous et des sceaux en papier pour transformer la lettre en sa propre enveloppe, rapporte le New York Times dans un article sur une étude menée pendant 20 ans par des chercheurs des bibliothèques du MIT.

La technique du « lettterlocking » était une mesure de sécurité élaborée consistant à plier la lettre, puis à fabriquer un verrou à partir d’une bande de papier découpée dans la feuille et passée à travers des perforations, sur laquelle un cachet de cire était finalement appliqué.

Parmi ceux qui ont utilisé cette technique, citons Catherine de Médicis en 1570, lorsqu’elle régnait sur la France à la place de son fils malade, le roi Charles IX, la reine Élisabeth d’Angleterre et d’Irlande et Marie Stuart d’Écosse, qui a envoyé une telle lettre quelques heures avant d’être exécutée par décapitation.

« Ces personnes connaissaient plusieurs façons d’envoyer une lettre, et elles ont opté pour celle-ci », explique Jana Dambrogio, coordinatrice de l’étude sur les hommes politiques de la Renaissance et conservatrice des archives du MIT.

Cette technique exigeait une grande confiance en ses propres compétences, sinon il fallait réécrire la lettre et recommencer le processus, ce qui pouvait coûter des heures de travail à la personne maladroite.

La serrure en spirale nécessite plus de 30 étapes et implique de découper un « cadenas », souvent en forme de poignard ou d’épée, dans le bord vierge de la lettre. La serrure agit comme une aiguille que l’on passe à travers la lettre après l’avoir pliée.

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« C’est fascinant. Ils travaillaient dur pour construire leur sécurité », dit-elle.

Lettre verrouillée envoyée par la reine Marie Stuart d’Écosse PHOTO capture MIT Library

Un groupe d’étudiants du MIT, en collaboration avec des universités britanniques et la British Library, a révélé que l’art disparu du verrouillage des lettres était largement utilisé par les visages royaux européens. Ils ont conçu une méthode numérique permettant de lire les lettres aux serrures intactes de leurs archives sans risquer de les détruire.

Le mois dernier, ils ont publié une nouvelle étude exhaustive montrant que la technique de fabrication d’un cadenas en papier, utilisée à l’origine par les reines, « s’est répandue dans les cours royales européennes par le biais de la correspondance royale ».

Les techniques de verrouillage des lettres ont disparu dans les années 1830 avec la production en masse d’enveloppes et des moyens plus sûrs de distribuer le courrier, et peuvent être considérées comme le précurseur des méthodes actuelles de cryptage des communications.

Les chercheurs des archives du MIT ont présenté des études de cas et ont entrepris de fournir des outils permettant d’identifier les lettres qui ont été soigneusement verrouillées et ouvertes par des destinataires qui les ont réparées afin qu’elles ne portent plus la trace de leur enveloppe.

La British Library a ouvert une exposition présentant certains des artefacts.

L’une des études de cas est une lettre envoyée en 1570 par Catherine de Médicis ( 1519 -1589), reine et régente de France, ayant exercé une influence sur la vie politique du pays pendant un demi-siècle, au soldat et homme politique français Raimond de Beccarie. La lettre a été acquise par le MIT après l’avoir trouvée en vente sur Internet.

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Des chercheurs ont créé une vidéo reconstituant la technique de pliage d’une lettre dans une enveloppe scellée. Dans leur article, ils reprennent la procédure étape par étape, d’autant plus que la lettre avait encore le mécanisme de scellement intact.

Une autre lettre examinée dans le cadre de l’étude est celle adressée par la reine Élisabeth en 1573 à l’homme qui allait bientôt monter sur le trône de France sous le nom de roi Henri III – preuve que la technique de protection de la correspondance était largement utilisée au plus haut niveau des négociations diplomatiques européennes .

Deux lettres scellées envoyées par Marie Stuart, reine d’Écosse, dont celle qu’elle a réussi à écrire peu avant sa décapitation en 1587, témoignent de la méthode de pliage et de scellement comme garantie d’authenticité permettant une reconnaissance fiable du signataire.

Le verrouillage, l’écriture et la signature avaient le pouvoir de « créer des liens d’affinité et de parenté dans l’esprit, tout en offrant une garantie d’authenticité », affirme Alison Wiggins, co-auteur de l’étude à l’université de Glasgow.

« Nous n’en sommes encore qu’au stade de la collecte de données », déclare M. Dambrogio, auteur principal de l’étude, ajoutant que des années d’études sont nécessaires pour se faire une idée complète de la valeur sociale de cette méthode de protection de la communication.

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