Mohammad Faraj, 35 ans, un Kurde irakien, est retourné dans le camp glacé et puant à la frontière entre le Belarus et la Pologne après avoir regardé avec espoir et excitation une vidéo Facebook affirmant que la Pologne ouvrirait ses frontières début novembre : ceux qui veulent entrer dans l’UE doivent se rendre à une station-service située à côté d’un camp surnommé « la jungle ».

Trompé, Faraj a passé dix jours de plus à la frontière, dont il a décrit la scène comme « sortant d’un film d’horreur ».

Les réseaux sociaux, et en particulier Facebook, ont donné un élan vital aux mouvements du régime de Loukachenko et des forces de sécurité biélorusses qui poussent les migrants à franchir la frontière – mais ils ont aussi été un catalyseur imprévisible des illusions des migrants qui sont devenus la proie des promesses vides et des tromperies de toutes sortes de profiteurs et de charlatans.

Certains sont motivés par le profit, d’autres par l’attention qu’ils reçoivent en tant qu’influenceurs en ligne ou par un véritable désir d’aider, mais pas moins fourbes.

Faraj, qui a depuis été transféré dans un immense entrepôt situé à proximité avec 2 000 autres personnes, affirme que les fausses nouvelles diffusées sur Facebook « ont déversé de la boue sur nos têtes et ruiné nos vies ».

L’activité sur les comptes Facebook en arabe et en kurde liés à la migration à travers le Belarus est montée en flèche depuis juillet, indique Monika Richter, coordinatrice de recherche chez Semantic Visions, une société de renseignement qui a suivi l’activité des médias sociaux tout au long de la crise.

« Facebook a exacerbé cette crise humanitaire », dit-elle.

Les passeurs ont ouvertement fait la promotion de leurs services sur Facebook, notamment par le biais de témoignages vidéo de migrants ayant réussi à franchir la frontière allemande via le Belarus et la Pologne.

Dans l’une de ses publications, un passeur faisait la promotion de « voyages quotidiens de Minsk en Allemagne, à seulement 20 km à pied ». Le 19 octobre, quelqu’un a prévenu que le voyage « ne convient pas aux enfants en raison du froid ». Un autre passeur portant le nom d’utilisateur « Visa Visa » organisait des voyages vers l’Allemagne depuis la Biélorussie via la Pologne – un voyage de 8 à 15 heures, mais il a prévenu : « N’appelez pas si vous avez peur ».

Vendredi dernier, malgré l’expérience amère de tant de promesses qui se sont avérées fausses, une vague d’excitation a balayé les personnes découragées entassées dans l’entrepôt après que des informations sur les médias sociaux aient indiqué qu’il était encore possible d’entrer en Europe – pour quiconque était prêt à payer 7 000 dollars à un guide qui prétendait connaître un itinéraire facile pour traverser la frontière entre le Belarus et la Pologne et passer les rangs massifs de soldats et de gardes-frontières polonais de l’autre côté.

Rekar Hamid, un ancien professeur de mathématiques du Kurdistan irakien, qui avait déjà payé environ 10 000 dollars à des agences de voyage en Irak pour un « forfait » censé les emmener, lui, sa femme et son jeune enfant en Europe, a rejeté avec mépris la dernière offre comme une nouvelle arnaque. « Ils n’arrêtent pas de dire que la porte s’ouvre, mais regardez où nous sommes tous maintenant », a-t-il dit, en montrant du doigt une masse de personnes recroquevillées sur le sol en béton.

Musa Hama, un autre Kurde irakien arrivé dans l’entrepôt, a déploré qu’aucune vérification des faits n’empêchera les gens de s’accrocher au moindre fil d’espoir offert par Facebook. « Les gens sont désespérés, alors ils croient n’importe quoi », a-t-il dit.

Tout s’est précipité au début de l’année lorsque l’ancienne république soviétique autoritaire a assoupli ses politiques strictes en matière de visas pour certains pays, notamment l’Iraq, dans un effort apparent pour stimuler le tourisme à un moment où la plupart des Occidentaux restaient sur la touche après la répression brutale menée par M. Loukachenko en réponse à des élections présidentielles contestées.

Sentant une opportunité commerciale lucrative, les entreprises touristiques de la région semi-autonome du Kurdistan irakien ont commencé à faire de la publicité sur Facebook et d’autres plateformes à propos de la disponibilité de visas pour le Belarus. Les contrebandiers ont utilisé les médias sociaux pour présenter le Belarus comme une porte de sortie facile vers l’Europe.

Depuis juillet, Semantic Visions a identifié des dizaines de groupes Facebook créés pour partager des informations sur les routes migratoires et utilisés par les passeurs pour faire de la publicité. Un groupe privé intitulé « Migration des hommes forts biélorusses vers l’Europe » a explosé, passant de 13 600 membres début septembre à environ 30 000 aujourd’hui, selon Semantic Visions. Un autre groupe, « Belarus Online », est passé de 7 700 à 23 700 membres au cours de la même période. Sur Telegram, des chaînes consacrées à la Biélorussie comme route vers l’Europe ont également attiré des milliers de membres.

« Nos résultats révèlent la mesure dans laquelle les plateformes de médias sociaux – en particulier Facebook – ont été utilisées comme un marché de facto pour la contrebande vers l’Union européenne », a conclu Semantic Visions dans un récent rapport qui a circulé parmi les fonctionnaires de l’Union européenne.

« Facebook ne prend pas sa responsabilité au sérieux et comme conséquence directe de cela, nous voyons des personnes désespérées dans le froid, dans la boue, dans la forêt en Biélorussie, dans une situation désespérée, tout cela parce qu’elles croient les fausses informations qui leur ont été transmises par Facebook », a déclaré Jeroen Lenaers, membre du Parlement européen des Pays-Bas, chef de la commission législative chargée des questions de migration.

« Le passage clandestin de personnes à travers les frontières internationales est illégal, et les publicités, messages, pages ou groupes qui fournissent, facilitent ou coordonnent cette activité ne sont pas autorisés sur Facebook. Nous supprimons ce type de contenu dès que nous en prenons connaissance », a déclaré la société dans un communiqué envoyé par courrier électronique.

Un influenceur kurde-allemand connu en ligne sous le nom de Karwan Rawanduzy, une figure populaire parmi les migrants potentiels vers l’Europe, promeut fréquemment de fausses histoires dans ses vidéos, comme l’affirmation selon laquelle la Pologne ouvrirait sa frontière début novembre.

Les publications en direct de Rawanduzy sur sa page Facebook appelée Kurdisch News comptaient plus de 100 000 adeptes avant qu’elle ne soit désactivée en novembre après, explique l’influenceur, qu’un politicien polonais l’ait publiquement accusé de contribuer à alimenter la crise. La page contenait également des vidéos soumises par des migrants affamés et pris le long de la frontière.

Contacté par téléphone à Hambourg, en Allemagne, M. Rawanduzy a déclaré qu’il ne faisait que diffuser des informations dans la presse allemande sur les pressions exercées sur la Pologne pour qu’elle ouvre la frontière. Il a imputé aux passeurs et à d’autres pays, dont la Pologne, la responsabilité de la situation déplorable dans laquelle se trouvent les migrants, affirmant qu’il essayait simplement d’aider les demandeurs d’asile.

Rawanduzy, 42 ans, se décrit comme un militant de l’immigration et un ancien réfugié qui a quitté l’Irak en 2009, deux ans après avoir été blessé dans un attentat suicide à Erbil.

Faraj est toujours furieux d’avoir suivi son conseil, en retournant une seconde fois à la frontière depuis Minsk. « Tout le monde le connaît et tout le monde le suit », a-t-il dit, ajoutant : « Karwan nous a tous trompés sur Facebook. »

Rawanduzy, propriétaire d’un restaurant, a déclaré qu’il ne devait « ni regretter ni se sentir coupable » à cause de ceux qui ont été convaincus par ses messages. « Le gouvernement irakien et kurde devrait avoir ces regrets à cause de tout ce qui pousse les gens à s’échapper. »