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Ces dernières années, le taux de fonte des glaciers de l’Himalaya a été multiplié par près de 10. Depuis le petit âge glaciaire, leur superficie a diminué de 40 %.

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Les climatologues ont constaté que le taux de fonte des glaciers de l’Himalaya a presque décuplé au cours des dernières décennies. Par rapport au petit âge glaciaire, qui a duré dans cette région de 1300 à 1600, la superficie couverte par la glace a diminué de 40 %, indique une étude publiée dans la revue Scientific Reports.

« Nos observations montrent que dans l’Himalaya, la calotte glaciaire se rétrécit des dizaines de fois plus vite qu’au cours des siècles passés. Cette accélération s’est produite au cours des dernières décennies et coïncide dans le temps avec le début du réchauffement climatique anthropique », a déclaré l’un des auteurs de l’article, le chercheur Jonathan Carriwick de l’université de Leeds (Royaume-Uni).

En raison du réchauffement climatique, les températures dans les régions polaires de la Terre sont devenues de 4 à 9°C plus élevées qu’au cours des siècles précédents. Les scientifiques craignent que cela n’entraîne un rétrécissement encore plus important de la surface des glaciers. Dans les Alpes, la superficie de la calotte glaciaire alpine sera réduite de 45 %, quelle que soit l’action de l’homme.

Carrivick et ses collègues ont constaté que les glaciers de l’Himalaya, où sont concentrées les plus grandes réserves de glace de montagne de la planète, évoluent de manière similaire. Les scientifiques sont parvenus à cette conclusion en analysant des images satellites de l’Himalaya, qui leur ont permis de suivre l’évolution de l’épaisseur de la calotte glaciaire de l’Himalaya depuis ce que l’on appelle l’ère glaciaire, une période où les températures sur Terre ont considérablement baissé par rapport au haut Moyen Âge et à l’Antiquité. Cela a entraîné une augmentation de la superficie des glaciers, qui ont commencé à reculer progressivement au cours des années suivantes, en raison de l’augmentation des températures annuelles moyennes dans les montagnes et les régions circumpolaires. Dans l’Himalaya, cette période a duré de 1300 à 1600 après JC.

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Les climatologues britanniques se sont intéressés à la manière dont les activités humaines et les émissions de gaz à effet de serre anthropiques affectaient ces processus. Pour ce faire, ils ont étudié en détail des images de l’Himalaya et ont tenté d’y trouver des traces relativement fraîches de l’existence de masses de glace ayant fondu dans un passé récent. Les chercheurs ont combiné ces données provenant de différentes régions montagneuses, ce qui leur a permis de dresser la première carte des glaciers de l’Himalaya pendant le petit âge glaciaire.

L’analyse a montré que la superficie de la calotte glaciaire de l’Himalaya est environ 40 % inférieure à ce qu’elle était dans le passé. En outre, la plus grande partie de la réduction de sa superficie s’est produite au cours des dernières décennies. Carrivick et ses collègues estiment que les glaciers reculent aujourd’hui environ dix fois plus vite qu’au milieu du siècle dernier et qu’au cours des périodes historiques précédentes.

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Ces processus ont particulièrement affecté les glaciers associés à de grands lacs, ainsi que les masses de glace qui ont été recouvertes d’un grand nombre de débris rocheux. Les scientifiques espèrent que les informations qu’ils ont recueillies les aideront à prévoir quels glaciers de l’Himalaya fondront le plus rapidement dans les années à venir. Cela permettra aux autorités des pays de la région de se préparer à l’avance à leur disparition, ont déclaré M. Carriwick et ses collègues.

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